Med børn, der sidder fast derhjemme, ser akutlægerne mere alvorlige tilfælde af børnemishandling

Med børn, der sidder fast derhjemme, ser akutlægerne mere alvorlige tilfælde af børnemishandling

Angela Haslett plejede at bruge sine dage på at spørge børn om de mennesker, der sårede dem.

Opkaldene kom fra politi eller børnebeskyttelsestjenester, nogle gange 10 til 15 om ugen, de fleste af dem om seksuelt misbrug. Børnene sad over for hende i et lydisoleret rum på SafeSpot Children's Advocacy Center i Fairfax, Va., mens den retsmedicinske interviewer spurgte med en blød stemme: 'Har nogen gjort noget ved din krop, som de ikke burde have?'

På det seneste er det blevet stille. Siden coronavirus-pandemien tvang skoler til at lukke og familier til at blive hjemme, er opkaldene bremset til to til fem om ugen, hvor flere af dem involverer børn med så synlige skader - en brækket arm, et banket ansigt - en voksen måtte søge lægehjælp.

Historien fortsætter under annoncen

'Det, der holder mig vågen om natten,' sagde Haslett, 'er de børn, vi ikke ser.'

Over hele landet, fra Californien til Iowa til Massachusetts , er rapporter om børnemishandling faldet, siden virussen ankom. I landets hovedstad var hotline-rapporter om misbrug og omsorgssvigt mellem midten af ​​marts og midten af ​​april 62 procent lavere end i samme periode sidste år, ifølge D.C. Child and Family Services Agency. Indberetninger til børnebeskyttelsestjenester i Maryland er faldet lige så langt, og i Virginia er henvisningerne fra skolepersonale faldet med 94 procent.

De sager, der dukker op, involverer ofte børn, der er så alvorligt tilskadekomne, at de ender på skadestuen og intensivafdelingen. På nogle hospitaler dør de med en usædvanlig høj hastighed.

Historien fortsætter under annoncen

Børnelæger over hele landet slår alarm: Stresset fra arbejdsløshed og økonomisk usikkerhed har anstrengt forholdet mellem børn og dem, der passer dem. Lukningerne af skoler og daginstitutioner har tvunget børn tættere på voksne, som måske ikke er trygge.

I en verden uden skole siger læger og advokater, at ingen er der for at se, for at sige fra, før det er for sent.

Fanget inde

Det amerikanske system til at fange børnemishandling er afhængig af børn, der begiver sig uden for deres hjem.

År efter år kommer de fleste henvisninger til børnebeskyttelsestjenester fra fagfolk - politibetjente, advokater, læger, alle, der kommer i kontakt med et barn som en del af deres job. Men ingen gruppe rapporterer mere end undervisere, som var ansvarlige for 21 procent af de 4,3 millioner henvisninger, der blev foretaget i 2018, ifølge føderale data .

Historien fortsætter under annoncen

Efter 17 år i klasseværelset sagde en lærer i femte klasse i det nordlige Virginia, at hun har lært præcis, hvad de skal holde øje med: Elever, der falder i søvn på uforklarlig vis eller stjæler jævnaldrendes mad ved snacktid. Langvarigt fravær fra skolen parret med årsager, der ikke giver mening - ude i en uge, fik hun at vide en gang, fordi eleven gled og faldt. Lovede lægesedler, der aldrig kom.

Hun forsøger at holde kontakten med sine femteklasseelever, holder videotimer og kontortid, ringer og mailer. Men læreren, der talte på betingelse af anonymitet for at beskytte sine elevers privatliv, ved, at det ikke er nok.

Hun er bekymret for, at elever, hun siger, viser bekymrende tegn - trækker sig tilbage, nægter at vise sig selv på videolektioner. Hun bekymrer sig især om en elev, hun to gange har anmeldt som et muligt offer for overgreb i år. For nylig skrev hun den studerende et brev.

Historien fortsætter under annoncen

'Husk, at uanset hvor skør verden ser ud, er du ikke alene,' skrev læreren. 'Send mig en e-mail, hvis du vil eller har brug for det.'

Hun har ikke fået svar.

Med færre øjne på børn, styrtdykker rapporter om børnemishandling i Montgomery County

Læreren håber ikke, at en anden vil gribe ind. Hun ved, at mens fagfolk som hende rapporterer mest, gør familier meget mindre: Omtrent 16 procent af overgrebsrapporterne i 2018 kom fra familie og andre mennesker tæt på ofrene.

Det er fordi familien normalt er misbrugerne. I 2018 var næsten 80 procent af gerningsmændene forældre til ofret. Det år anslog det amerikanske departement for sundhed og menneskelige tjenester, at 1.770 børn døde af misbrug og omsorgssvigt.

Med landet låst, er de eneste mennesker, der ser børn, de mennesker, der mest sandsynligt vil misbruge dem, sagde Jeanine Harper, administrerende direktør for Greater Richmond SCAN (Stop Child Abuse Now).

Historien fortsætter under annoncen

'Du har stressede voksne og sårbare børn og meget få udgange,' sagde Harper. 'Og du har ikke øjne på dem.'

De få anmeldelser, der kommer igennem til hotlines, kommer ofte fra ofrene selv, hvis de er gamle nok til at ringe eller sende sms'er. I marts var halvdelen af ​​de besøgende for første gang nogensinde National hotline for seksuelle overgreb var mindreårige. Blandt dem, der ringede med bekymringer relateret til pandemien, sagde 79 procent, at de boede sammen med deres gerningsmand.

I modsætning til nogle børnebeskyttelsestjenester og retshåndhævelse, som ofte er afhængige af obligatoriske journalister, Børnehjælp National Child Abuse Hotline har oplevet en stigning i opkald: 31 procent flere opkald og beskeder i marts end i samme måned sidste år, sagde Michelle Fingerman, hotlinens direktør. Mange af disse beskeder kom gennem hotlinens online chat-mulighed, sagde Fingerman, fra teenagere, der ikke havde adgang til en telefon, hvis telefoner blev taget væk som straf, eller som frygtede at blive overhørt.

Historien fortsætter under annoncen

En ikke-binær teenager ringede til hotline og var bange for, at deres forældre ville sparke dem ud. Forældrene havde overfaldet og truet med vold før, sagde den 17-årige ifølge en hotline-vejleder, der beskrev flere opkald til The Washington Post. Før, når tingene blev opvarmede, forlod teenageren hjemmet for at køle af. Med hjemmegående ordren på plads var det ikke længere en mulighed.

En anden opringer rapporterede, at hendes slægtning var en sundhedsmedarbejder i New York City, der arbejdede længere skift end normalt. Med skoler og børnepasningscentre lukkede, efterlod den pårørende sine to unge sønner med en kæreste, 'som ikke havde megen tålmodighed og tolerance med børnene,' sagde Fingerman. Da hun en dag kom hjem fra arbejde, havde hendes 5-årige et sort øje.

'Sidste akt'

Det var midten af ​​marts, stadig de tidlige stadier af pandemien, da læger på Cook Children's begyndte at bemærke stigningen. Den uge var seks børn blevet indlagt på Fort Worth hospitalet med tegn på alvorlig fysisk mishandling.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

To af børnene døde samme dag. Hospitalet vil typisk se fire til seks dødsfald om året som følge af børnemishandling.

Jamye Coffman, medicinsk direktør for hospitalets Center for Forebyggelse af Børnemishandling og Forsømmelse, var ikke helt overrasket over tallene; under lavkonjunkturen i 2008 havde hospitalet set den hyppigste dødsårsag hos børn skifte fra bilulykker til voldelige hovedtraumer. Men alvoren af ​​disse nye tilfælde bekymrede hende.

I ugerne efter blev yderligere tre børn indlagt på hospitalet for alvorlige fysiske overgreb - og en 3-årig dreng døde i påsken morgen efter at have lidt hovedtraume. Han boede hos familievenner på det tidspunkt. Hans død blev betragtet som et drab.

Historien fortsætter under annoncen

'Jeg vil ikke se mere komme over mit skrivebord,' sagde Coffman. 'Det er så usædvanligt, og de børn, der er døde, er blevet forfærdeligt voldsramte.'

Et lignende mønster er opstået på hospitaler over hele landet. Leigh Vinocur, en talskvinde for American College of Emergency Physicians, sagde, at læger på landsplan har rapporteret, at de har behandlet mere alvorlige skader på en uge, end de er vant til at se på en måned.

I Fairfax County ankom en pige til skadestuen denne måned med en arm, der var så hårdt brækket, at hun skulle opereres. Med børn og voksne fast derhjemme, var faren blevet frustreret over støjniveauet, sagde William E. Hauda, ​​medicinsk direktør for Inova Ewings retsmedicinske vurderings- og konsultationsteam.

Faderen, som senere blev anholdt, smed pigen til siden, hvilket fik hende til at falde ned ad en trappe, sagde Hauda.

'Det er en, jeg kan tale med,' sagde Hauda, ​​'fordi vi ikke har set ret mange.'

På et hospital i Jacksonville, Fla., blev mere end det dobbelte af det sædvanlige antal børn indlagt for børnemishandling i den seneste måned - alle med brud og næsten alle med hovedtraumer. Et barn døde.

På børnehospitalet i distriktet er det samlede antal henviste børn med bekymringer om børnemisbrug faldet. Men de tilfælde, der kommer ind, er mere alvorlige end normalt: Fra den 15. marts til den 20. april sidste år havde omkring 50 procent af børnene skader, der var alvorlige nok til at blive indlagt. I år gjorde 86 pct. I samme periode sidste år havde omkring 34 procent af børnene hovedtraumer, brud eller skader i flere områder af kroppen. I år er det tal steget til 71 procent. Sidste år døde 3 procent af de børn, der blev henvist for børnemishandling. I år døde 10 procent.

'Folk venter, indtil disse børn er holdt op med at trække vejret eller noget ekstremt alvorligt, før de kommer ind på akutmodtagelserne,' sagde Vinocur. »Når der er mere rapportering, kan vi opfange skader, der er mere mindre. Nu er vi afhængige af, at forældre, der har skadet deres barn, bringer dem ind.'

'Tallene er lave, indtil det er dit barn': Coronavirussen kan også være dødelig for børn.

Sagerne involverer ikke altid forsætlige overgreb, sagde hun. Mange skader er resultatet af omsorgssvigt, herunder ulykker med skydevåben, medicin eller giftige husholdningsrengøringsartikler.

'Jeg ved ikke, om det er stress, problemer iboende i sociale velfærdssystemer, jeg ved det ikke lige nu,' sagde Coffman, lægen i Fort Worth. »Det er den del, der er så frustrerende. Jeg bliver ved med at prøve at gennemgå disse sager for at finde den røde tråd.”

Et usædvanligt mønster skilte sig ud for Coffman. De fleste af hospitalets dødsfald som følge af børnemishandling i de seneste år havde involveret spædbørn. Men de tre nylige dræbte var alle børn i førskolealderen.

»Det er sværere at dræbe ældre børn. Det kræver mere kraft,' sagde Coffman. 'Hvad har disse børn levet i før dette? Hvad har de måttet udholde før den sidste handling, der bragte dem til vores hospital?”

Søger efter tegn

Bekymrede pædagoger, psykologer og socialarbejdere henvender sig til onlineværktøjer - opkald, sms'er, videokonferencer - for at nå de familier, de tjener.

Indsatsen er kompliceret, fordi nogle af de mest udsatte husstande mangler computere eller internetadgang. Selvom de kan få elever i telefonen, føles nogle samtaler umulige: Hvordan spørger man et barn om overgreb, når deres voldsmand måske står lige bag ved dem eller lytter i det næste rum?

Sjette klasses lærer Lee Duhé er blandt dem, der søger efter en vej.

Duhé, en mangeårig lærer i Northern Virginia's Fairfax County Public Schools, et af de største systemer i landet, tilføjede for nylig en særlig funktion til sine onlineklasser. Mens eleverne klikker gennem hendes powerpoints, beder en pop-up-prompt dem om at registrere, hvordan de har det på en glidende skala: fra rød (forfærdelig) til orange til gul til blå (perfekt).

”Det svar sendes direkte til mig; deres forældre og omsorgspersoner kan ikke se det,” sagde Duhé. 'Vi forstår, at de er i huset, måske sammen med en, der ... Nå, vi ønsker ikke at få dem i yderligere problemer.'

I Danville offentlige skoler udnytter undervisere de få glimt af børn, de stadig får. Skolesystemet leverer måltider med bus til sine næsten 6.000 elever i det sydlige Virginia, hvor 1 ud af 4 familier lever under fattigdomsgrænsen. På disse ture, sagde direktør for studerendes støttetjenester Robin Owens, sørger ernæringsmedarbejdere for at 'engagere sig med familier' så meget som de kan og forsøge at få øje på børn.

Skolesystemet sendte også ressourcer til forebyggelse af børnemisbrug til rektorer og skolerådgivere, sagde Owens, herunder en 12-trins pjece, som Danville-medarbejdere blev bedt om at distribuere til forældrene. Pjecen opregner et dusin alternativer til at slå ud mod børn, der opfører sig upassende: Sprøjt koldt vand i dit ansigt. Kram en pude.

'Luk dine øjne,' lyder en, 'og forestil dig, at du hører, hvad dit barn er ved at høre.'

Vold i hjemmet vil stige under coronavirus-karantæner og hjemmegående ordrer, advarer eksperter

For lærere, der formår at identificere udsatte børn og nå dem, bliver spørgsmålene kun mangedoblet - især når det kommer til de yngste elever.

Ann Abell er en klinisk koordinator for et førskoleprogram i Richmond, der betjener børn, der har oplevet traumer. Hun har afprøvet virtuel legeterapi som en måde at få førskolebørn til at åbne op.

Siddende foran en bærbar computer i sit hus, med legetøj spredt på et bord og mere i en æske ved hendes fødder, tilbyder Abell muligheder for barnet, der ser i den anden ende af Zoom-opkaldet. Magna-Tiles, eller måske Play-Doh? blæser bobler? Hvad med en Superman-figur?

'Er Superman vred?' vil hun spørge. 'Gjorde nogen noget for at forstyrre ham?'

Det var akavet i starten, men børnene er ved at vænne sig til kameraet, sagde Abell. Det er en lettelse, sagde hun, fordi hun frygter, at hun kan blive nødt til at blive ved med at gøre dette i et stykke tid.

Selvom nogle stater flytter for at genåbne deres økonomier, kan sociale afstandsforanstaltninger holde mange studerende indespærret til deres hjem hele sommeren. Skoler er under pres for at genåbne i efteråret, men de må kun acceptere børn i rotationsskift, hvilket betyder, at eleverne stadig vil sidde fast hjemme i lange stræk af uobserveret tid.

Børneadvokatcentre, som er opmærksomme på disse muligheder, siger, at de forventer en syndflod af nye tilfælde af misbrug i efteråret. Nogle fortalere bekymrer sig om, at de ikke vil være forberedte.

Advokater i distriktet og Virginia anmoder skoler om at ansætte flere psykologer, socialrådgivere og rådgivere til at hjælpe traumatiserede børn med at omstille sig og komme sig, når de vender tilbage til skolen. Statslige og lokale budgetter udsultes af virussen, som kan efterlade nogle skoledistrikter og andre afgørende vagthunde over for nedskæringer.

Mange børns advocacy centre, som yde støtte for familier og børn, efterhånden som misbrugssager bevæger sig gennem retssystemet, blev tvunget til at aflyse nogle af deres største fundraising-begivenheder på året i april, som er oplysningsmåneden for børnemisbrug. National Children's Alliance anslår, at det samlede finansieringstab til børnefortalerområdet vil beløbe sig til omkring $87,7 millioner. Gruppens administrerende direktør, Teresa Huizar, sagde, at hun bekymrer sig om, at det økonomiske nedfald fra pandemien vil tvinge nogle advocacy-centre til at lukke deres døre 'på et tidspunkt, hvor misbrugte børn vil have mest brug for dem.'

Haslett, den retsmedicinske interviewer i Fairfax, fortsætter med at mødes med børn personligt, så omhyggeligt som hun kan. Hun ved, at hun ikke kan kontrollere, hvornår eller hvordan skolerne genåbner, eller hvilke misbrugte børn der vil gå ubemærket hen indtil da.

Men den seneste morgen, sidste gang hun interviewede et barn i næsten to uger, kunne hun kontrollere tonen i sin stemme og blikket i hendes øjne, da hun førte vejen til værelset med de komfortable stole.

Hun stod over for barnet over for sig og stillede sit første spørgsmål.