På University of Florida bringer udsigten til et fuldt fodboldstadion på spilledagen jubel - og frygt

På University of Florida bringer udsigten til et fuldt fodboldstadion på spilledagen jubel - og frygt

GAINESVILLE, Florida - Lørdag aften vil college-fodboldfans mødes på stadionet her kendt som 'sumpen' i antal, der ikke er set siden 2019.

For første gang siden pandemien begyndte, vil University of Florida lukke op til 88.000 mennesker ind på tribunen for at se deres elskede Gators tage imod Florida Atlantic University i sæsonåbningen. Disse fans kan se det marcherende band faktisk tage banen til et pauseshow. De kan synge Tom Petty-hymnen 'I Won't Back Down' mellem tredje og fjerde kvartal, en nylig hjemmekampstradition til ære for den afdøde rocker fra Gainesville.

De skal ikke vaccineres og skal ikke bære masker. De vil være udendørs, men pakket tæt sammen. Dette skuespil og andre lignende rundt om i landet vækker lidenskaber for genoptagelsen af ​​et efterårstidsfordriv med stor kulturel indflydelse - og med det frygt for, hvad der nu kan ske på campusser.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Skeptikere spekulerer på, om universitetsfodboldens fulde tilbagevenden - bagklapperne før kampen, sammenblandingen af ​​hjemme- og besøgende fans, festen efter kampen og barhopping - vil sprede coronavirus og bringe genåbningen af ​​colleges i fare midt i endnu en farlig bølge af infektioner.

'Mange mennesker er ængstelige og bekymrede - inklusiv mig selv,' sagde Amanda Phalin, en lektor i ledelse i Florida, som er formand for fakultetssenatet. 'Jeg kørte lige ind på campus i dag, og de er ved at sætte alle telte og porta-potter op til alle de arrangementer, de har uden for tribunerne.' Hun var urolig. 'Vi kommer til at se endnu en stigning i sager.'

Andre længes efter oplevelser, de er gået glip af i det sidste halvandet års kaos, især ritualet med at binde sig til titusinder på et højt og svedigt stadion.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Jeg skal til min første UF-fodboldkamp,' sagde Luke Gilboy, 19, en sophomore fra Jacksonville Beach, Fla. Han er vaccineret og stoler på, at campussamfundet kan navigere i begivenheden. 'Vi går her. Det her er vores skole. Vi vil beskytte alle, der er her.'

Campus-fejring og covid-frygt: Højskoler genåbner til et andet pandemiefterår

For at reducere risikoen for, at spilledagen bliver en superspreader-begivenhed, Louisiana State University annonceret sidste måned, hvor folk på 12 år eller ældre, der kommer til Tiger Stadium i efteråret for at spille kampe, skal vise bevis for vaccination eller en negativ test for coronavirus. University of Oregon og Oregon State University havde pålagt lignende adgangskrav til fodboldkampe. Men LSU's protokoller vakte stor opmærksomhed, fordi universitetet er en nylig national mester i fodbold og medlem af den magtfulde Southeastern Conference (SEC).

Indtil videre har andre SEC-skoler, inklusive Florida, ikke fulgt trop. Konferencen griber ikke ind i stadionadgangspolitikkerne. 'Det er lokale beslutninger,' sagde SEC-talsmand Herb Vincent.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Floridas atletiske direktør, Scott Stricklin, bifalder LSU.

'Jeg tror, ​​der er en masse fordele' ved indgangsscreeningspolitikken, sagde han i et interview inde i det, der formelt hedder Ben Hill Griffin Stadium. Men Stricklin bemærkede, at SEC-universiteterne svarer til forskellige lokale og statslige myndigheder. Floridas guvernør Ron DeSantis (R) og andre, der fører tilsyn med offentlig videregående uddannelse i staten, har modsat sig vaccine- og maskemandater.

Stricklin sagde, at han tror på, at hjemmeåbningen vil være sikker. Vaccinefremstød vil dukke op på stadion under kampen, sagde han, og der vil være telte udenfor for folk, der beslutter sig for at blive podet. Den atletiske direktør sagde, at han er stolt over, at 92 procent af Floridas fodboldspillere er blevet vaccineret, såvel som alle holdets trænere. University of Mississippi satte SEC-standarden på denne metrik, og annoncerede for nylig, at alle dets fodboldspillere er vaccinerede.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

På tværs af alle universitetssportsgrene i Florida, sagde Stricklin, er vaccinationsraten 85 procent.

'Vi arbejder på holdouts,' sagde Stricklin. Hver chance han får, minder han atleter om, at hospitaler fyldes op med covid-patienter - 'og de er ikke fyldt med vaccinerede mennesker.'

Gymnasier ønsker, at eleverne får en coronavirus-vaccine. Men de er uenige om at kræve skud.

Gators sluttede 8-4 sidste år, da de spillede foran et begrænset publikum. Siddepladser på deres hjemmestadion var dengang begrænset til omkring 20 til 25 procent kapacitet. Fuldt publikum dette efterår vil betyde flere billetindtægter for et team, der er afgørende for markedsføringen af ​​universitetet. Gators, der vandt deres seneste nationale mesterskab i 2008, er rangeret som nr. 13 i AP preseason meningsmåling.

Historien fortsætter under annoncen

I denne by med mere end 133.000 indbyggere i det nordlige centrale Florida er der meget mere på spil dette efterår end gridiron-herlighed. Det 52.000 studerende universitet ønsker at undgå helbredsproblemer, undervise personligt og vedligeholde campusrutinen, selvom det - i modsætning til hundredvis af gymnasier og universiteter på landsplan - ikke kræver vaccination eller maskebæring.

Udfordringen er endnu stejlere her med den meget overførbare deltavariant, der river gennem staten. Fra torsdag fandt Washington Post-analyse, at 70 ud af hver 100.000 Floridianere var indlagt på hospitalet for covid - den højeste rate i landet. Florida havde også den højeste andel af daglige rapporterede covid-dødsfald og den sjette højeste andel af daglige rapporter om nye coronavirus-tilfælde.

Universitetsdata viser, at virussen cirkulerer på campus. Ud af 655 personer, der blev testet tirsdag, var 35 positive for virussen. Omkring 360 studerende var i isolation eller karantæne. Ivrige efter at vide mere, udvider embedsmænd viral testning. Statsrestriktioner på informationsindsamling har gjort, at de ikke er i stand til at beregne, hvor mange elever der er blevet vaccineret, bortset fra atleter. Universitetets embedsmænd mener, at campus' vaccinationsrate er højere end statens. (Mere end 53 procent af Floridianerne var fuldt vaccineret fra torsdag.)

Vil elever få vacciner mod coronavirus? Nogle gymnasier holder ikke styr.

'Jeg er lidt blind,' sagde Michael Lauzardo, en lektor i infektionssygdomme og global medicin, der hjælper med universitetets indsats for at bekæmpe covid. 'At ikke have vaccinedataene gør os mindre effektive.' Lauzardo sagde, at det er 'uforsvarligt' for universitetet at være ude af stand til at påbyde vaccination mod coronavirus på samme måde, som det påbyder vaccination mod sygdomme som mæslinger og fåresyge.

Universitetspræsident W. Kent Fuchs afviste at kommentere. En talsmand for universitetet, Steve Orlando, skrev i en e-mail, at skolen ikke har magten til at kræve coronavirus-vaccinationer. 'Kun staten har den autoritet,' skrev Orlando. Han skrev også, at skolens maskepolitik følger statens lov og vejledning fra statsuniversitetssystemets styrelsesråd. En talskvinde for bestyrelsen svarede ikke på spørgsmål, men sendte kopier af bestyrelsens udtalelser denne sommer, som omfattede opfordring til vaccinationer og deling af opdaterede CDC-vejledninger om maskebæring.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

DeSantis har kaldt argumenter for vaccinemandater 'meget uvidenskabelige', i modsætning til hvad mange folkesundhedseksperter siger. Hans kontor fortalte The Post i en erklæring, at guvernøren støtter frivillig vaccination, men er imod 'ideen om en biomedicinsk sikkerhedsstat.' Med hensyn til guvernørens modvilje mod krav til indendørs maske, sagde erklæringen, at 'beviset for universel tvungen maskering i bedste fald er svagt.' Folkesundhedseksperter er også uenige i den vurdering.

Inden for disse begrænsninger har universitetet udviklet en dobbelt strategi: Fremme vaccination ubønhørligt og ophæng skilte overalt, der erklærer, at indendørs masker er 'forventet' (selv om det ikke er påkrævet).

Elevledere er om bord. 'Det rigtige at gøre,' sagde Cooper Brown, 23, elevrådets formand, fra Winter Park, Fla., 'og det vigtige at gøre lige nu er ikke kun at blive vaccineret, men også at bære din maske indendørs.' Studerende og fakultetet siger, at maskebrug er høj, især i klasseværelser.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I et foredrag, som The Post holdt onsdag til en geologitime, blev to eller tre studerende afsløret ud af mere end 30 i lokalet.

'Mine studerende tager det virkelig alvorligt,' sagde underviseren, Anita Marshall, som var maskeret. De forsøger at gøre, hvad de kan, sagde hun, for at holde semesteret på sporet.

Men der er stadig masser af studerende, der forbliver uvaccinerede. Chey Magloire, 21, en senior i biologi fra Orlando, sagde, at hun er usikker på, om hun skal få et skud.

'Jeg laver stadig min forskning,' sagde Magloire. Hun var uden for campus-studenterforeningen tirsdag eftermiddag med flere jævnaldrende, der promoverede en caribisk studentergruppe. Magloire sagde, at hun gerne vil vide, hvor effektive vacciner er. 'Det der med universitetsstuderende, du kan ikke bare sige til dem,' Hej, gør det her, gør det,' sagde hun. 'Vi kommer til at stille spørgsmålstegn ved alt.'

Andre har besluttet sig. Maggi Hall, 19, en anden studerende fra Bel Air, Md., der studerer sundhedsuddannelse og adfærd, var blandt mere end 170, der blev vaccineret i en campus-garage onsdag. Hun sagde, at hun gjorde det i solidaritet med sine lacrosse-holdkammerater.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Jeg var lidt på hegnet omkring det,' sagde Hall. Men hun var glad for, at hun ikke blev tvunget. 'Jeg elsker, at jeg havde et valg. Jeg tog mig god tid med beslutningen og blev ikke straffet for det.'

Hall sagde, at hun ikke havde planer om at tage til fodboldkampen. Ligesom nogle studerende The Post interviewede, sagde hun, at hun ville undgå stadionpublikum for nu.

Lauzardo sagde, at han 'ikke er særlig bekymret' for viral spredning på stadion. Han er mere bekymret over umaskerede menneskemængder i restauranter, barer og andre indendørs omgivelser.

Andre eksperter har markeret potentielle risici på stadioner.

'Det, jeg personligt bekymrer mig om, når skolen vender tilbage' er sportens tilbagevenden, sagde Michael Saag, professor i medicin ved University of Alabama i Birmingham.

'At proppe mange mennesker ind på et fodboldstadion,' sagde han, kunne have konsekvenser, især hvis der ikke er meget vind, og folk råber meget og sidder eller står tæt sammen. 'Det er meget muligt, at transmissioner vil være dybe.'

På Duke University i Durham, N.C., hvor studerende skal vaccineres, annoncerede embedsmænd mandag, at tilskuere skal bære masker ved alle atletiske begivenheder, indendørs eller udendørs, uanset vaccinationsstatus. Mandatet dækker 'alle områder forbundet med spilledag,' sagde universitetet, herunder 'fanzoner, premium-/gæstfrihedsområder osv.' Folk kan fjerne masker, når de 'aktivt spiser eller drikker.' Dukes campustest har fundet, at virussen cirkulerer betydeligt blandt vaccinerede studerende.

Liberty University drejer til virtuelle klasser midt i et udbrud af coronavirus

I Gainesville er studerende ivrige efter at gøre alt, hvad der skal til for at holde virussen i skak og genoptage efterårets tidsfordriv på et naturskønt campus med akademiske haller i røde mursten, palmer og levende ege prydet med spansk mos. Det inkluderer at blive pumpet til spilledag.

The Fightin' Gator Marching Band borede en svulmende eftermiddag i forventning om dets første fuld-dress, on-field pause-show siden 2019. Bandet, med 410 medlemmer, er det største nogensinde. Det planlægger at spille 'Happy Together' af Turtles, 'Come Together' af Beatles og 'Sweet Caroline' af Neil Diamond.

Sidste skoleår øvede bandet under ekstraordinære afstandsregler, der forhindrede march. Medlemmerne bar specialiserede masker og anbragte nylonklokkedæksler på træ- og messinginstrumenter for at begrænse viral spredning. Delegationer fra bandet spillede på tribunen ved hjemmefodboldkampe. I år glæder de sig over at få lov tilbage på banen.

'Det føltes som om college blev taget fra mig, og nu er det tilbage,' sagde trommemajor Lauren Mizell, 21, en senior fra Marietta, Ga., der studerer musik og kunst i medicin. Mizell sagde, at hun er vaccineret og klar til at optræde.

Det samme er lilletrommeslageren Carter Kaplan. 'Jeg er så spændt på at mærke sumpens energi,' sagde den 19-årige andenårsstuderende fra Oviedo, Fla., som studerer musik og business. 'Det giver en helt anden slags stemning til alting, når der er en flok mennesker, der råber, for at mærke bølgen af ​​lyd komme tilbage til dig.' Hans far spillede også i Floridas trommelinje dengang.

Kaplan ved, at der vil være mere end 80.000 mennesker pakket på ét sted lørdag midt i pandemien. Hvad der end kan sprede sig i luften der, er han ligeglad.

'Alle, jeg kender, er vaccineret,' sagde han. 'Ingen problemer. Helt seriøst.'

Svrluga rapporterede fra Washington.