Dette kollegium er lille og isoleret. For nogle studerende under pandemien lyder det perfekt.

Dette kollegium er lille og isoleret. For nogle studerende under pandemien lyder det perfekt.

SWEET BRIAR, Va. — Ved indgangen til det fejende Sweet Briar College-campus, hvor enge fulde af vilde blomster blomstrer, stier snor sig gennem gamle skove, og Blue Ridge Mountains former horisontlinjen, stod der på skiltet: 'Velkommen hjem. ”

Sweet Briar, det private college i det landlige Virginia, vil genåbne for studerende i august. Det markedsfører sig selv som en sikker havn midt i en pandemi - og embedsmænd håber endda, at pitch kan hjælpe med at styrke dens fremtid.

Over hele landet raser debatter om, hvorvidt universiteter kan huse studerende og genoptage de personlige klasser uden at forværre spredningen af ​​coronavirus. Debatten bliver kun intensiveret, efterhånden som tilfældene stiger i Arizona, Texas, Florida og andre steder, og da college-atleter vender tilbage til campusser, hvor hundredvis allerede har testet positiv .

Historien fortsætter under annoncen

Men Meredith Woo, præsidenten for Sweet Briar, hævder, at den største udfordring for efterårsåbninger for ethvert college ikke er test eller medicinske faciliteter - det er at holde studerende adskilt. Og Sweet Briar, et lille kvindekollegium, er et sted, der aldrig har haft stadioner fyldt med fans til fodboldkampe, 700-personers økon-klasser eller fester, der vælter ud af broderskabshuse.

'Vi er et af de eneste gymnasier, der kan opretholde social distancering,' sagde hun. 'Vi kan være lige så sikre som hjemme - hvis ikke mere sikre end hjemme.'

At overbevise elever og forældre om, at det er sandt, vil være afgørende for Sweet Briar og andre skoler som det. For små private gymnasier, afhængige af undervisningsindtægter fra nye og tilbagevendende studerende, er pandemien en eksistentiel krise. Og Sweet Briar har ligesom mange kvindeskoler og skoler på landet kæmpet for at tiltrække nok studerende i årevis.

Historien fortsætter under annoncen

Men pludselig ligner dens isolation og undertilmelding et aktiv: Med mere end 3.200 acres og blot et par hundrede studerende kan undervisningen nemt begrænses til små grupper. Måltider kan spises på skift, hvor eleverne sidder på hver sin side af store borde. Og med kollegieplads til overs, behøver ingen en værelseskammerat.

'Vi parafraserede Virginia Woolf,' og hendes metafor for kvinders kreativitet og uafhængighed, sagde Woo. 'Vi sagde til vores elever, at de alle kan få deres eget værelse.'

Klar til at dreje

Ved University of California i San Diego planlægger embedsmænd at tilbyde tilbagevendende test af studerende, fakultet og personale, uanset om de har symptomer eller ej. Penn State University planlægger at bruge sit Nittany Lion Inn med 223 værelser, som har været lukket siden marts, til at sætte studerende i karantæne, der bliver syge af virussen.

Historien fortsætter under annoncen

Det er opsiden for store universiteter: De kan trække på akademiske lægecentre, ekspertise og store budgetter til at udarbejde planer under pandemien. Men små gymnasier har deres egen fordel, sagde Richard Ekman, formand for Council of Independent Colleges: Fleksibilitet. 'De kan være kvikke og kreative.'

Beloit College i Wisconsin deler sit efterårssemester op og tilbyder to klasser i en blok og to i den næste, så de hurtigt kan gå fra personligt til online klasser, hvis det er nødvendigt. På Bowdoin College i Maine planlægger de kun at have deres nye studerende og nogle få andre på campus til efteråret, med for det meste virtuelle klasser for alle. Roger Williams University i Rhode Island tilbyder de studerende flere valgmuligheder, herunder at bo på campus eller fjernlære, tage undervisning omkring en arbejdsplan og, med fakultetsvejledning, optjene kredit for et praktikophold, frivilligt arbejde eller forskning.

Med kun omkring 500 mennesker på campus - inklusive studerende, fakulteter og ansatte - er det nemt for Sweet Briar at dreje, sagde Woo. Og på en skole, der allerede har stået over for en eksistentiel krise, ved hun, hvor meget der er på spil.

Alumnae lovede at redde Sweet Briar fra at lukke sidste år. Og det gjorde de.

For fem år siden annoncerede skolens præsident brat, at den mere end århundrede gamle skole ville lukke i slutningen af ​​forårssemesteret - for altid - på grund af 'uoverstigelige økonomiske vanskeligheder.' Tilmeldingen var faldet fra 760 for 10 år siden til under 600 elever.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Nyheden efterlod studerende og fakulteter lamslåede, og det ansporede alumner til at organisere sig febrilsk, skaffe penge og øge juridiske udfordringer. De rejste mere end 28 millioner dollars på lidt over 100 dage, stillede en ny bestyrelse og præsident op og råbte jubel fra skolen, da en dommer godkendte et juridisk forlig, der ville tillade skolen at forblive åben.

Skolen havde ingen studerende, fakultet eller personale, da en ny præsident, Phillip Stone, tiltrådte i juli 2015. Stone og de frivillige alumner - som han sammenlignede med Pattons hær - var i stand til at genansætte folk, genoprette forsikringer, bringe programmer tilbage og lokke nok studerende til at genåbne campus til efterårssemesteret. Han håbede, at tilmeldingen med tiden ville nå op på 800.

Men de startede fra nul. Sidste år havde skolen 353 elever.

Historien fortsætter under annoncen

Og så ramte pandemien.

'Et jordskælv': Coronavirus-krisen ryster videregående uddannelser og tvinger studerende og professorer ind på ukendt territorium

Tilbage til livet

Som de fleste skoler holdt Sweet Briar undervisning online i foråret. Men uddannelsen er designet til at opleves personligt, fra de små klasser til det store campus til de ritualer og traditioner, der binder alumner til stedet.

Mange universiteter overvejer nu at holde undervisning udenfor for at mindske spredningen af ​​virussen. Hos Sweet Briar har det altid været en ting: Eleverne studerer sommerfuglene, der flyder rundt på campus, og bierne, der har travlt i skolens bigård, dens lyse bistader malede pastelfarver. Ingeniørstuderende konkurrerer i en papregatta ved en sø på campus og bruger gaffatape og papkasser til at designe både, der kan komme fra en landing til en anden uden at synke. Eleverne kan studere bæredygtighed i skolens gigantiske nye drivhus, hvor basilikum, salat og cherrytomater en nylig eftermiddag stod op af deres jordbede. Disse produkter vil blive brugt til elevernes måltider, doneret til trængende familier og solgt til folk i lokalsamfundet, der ønsker at spise lokal mad.

Mange af skolens tidsfordriv kan være pandemivenlige. Elever rider på heste, som en del af skolens nationalt kendte rideprogram eller bare for at nyde de 18 miles af stier. (Når de er seniorer, får de en dag til at ride hvor som helst, de vil, endda helt op til præsidentens hus, sagde Mimi Wroten, direktør for rideprogrammet.) De padler rundt i nærheden af ​​bådehuset. De vandrer på campus, forbi de georgiske murstensbygninger, de lyserøde roser, der først inspirerede Sweet Briar-navnet, vingården, skovene af eg og kastanje og tulipanpoppel.

På en sløjfe rundt om campus er der en strækning i skoven, hvor 'træerne er så høje, at det næsten er som perfekt fred,' sagde Tatum Wallis, en junior fra Denver. 'Hele campus har en tendens til at være sådan - du ser dig omkring, og du føler dig tryg. Du føler dig hjemme.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Så selvom de foretager ændringer - genåbner sundhedsklinikken på campus, planlægger daglige symptomtjek, fornyer rengøringsprotokollerne - vil essensen af ​​campuslivet, håber skoleembedsmænd, forblive stort set den samme.

Nogle traditioner fungerer muligvis ikke dette efterår. At proppe et dusin eller 14 venner rundt om bordene til frokost og middag er en stor del af hverdagen på Sweet Briar, sagde Wallis. Hun havde også problemer med at forestille sig indflytningsdagen uden at kunne løbe op og kramme venner.

Men da hun hørte, at skolen planlagde at genåbne, græd hun af lykke. 'Der er små ting, vi bliver nødt til at være mere forsigtige med,' sagde Wallis, 'men Sweet Briar er et særligt sted, og jeg er villig til at gøre, hvad der skal til for at få det til at fungere.'

Abigail McAllister, som for nylig dimitterede fra gymnasiet i Richmond, valgte Sweet Briar til dels, fordi hun gerne vil studere ingeniørvidenskab og miljøvidenskab, to styrker ved skolen, men også i høj grad på grund af tiden. 'Virusen gav mig bestemt lyst til at vælge et sted, der var mindre,' sagde hun, og hendes far var glad for hendes valg.

Det var ikke kun sikkerhed; hun elskede det store campus og dets drivhus. 'Jeg kan virkelig godt lide hele forbindelsen til naturen,' sagde hun. 'Jeg følte, at jeg virkelig ville nyde det efter at have været indelukket i mit hus i flere måneder.'

I en sommer, hvor undersøgelser forudsagde fald i tilmeldingen, er Sweet Briars indskud fra studerende, der forpligter sig til at deltage, steget med 20 procent. De nåede deres optagelsesmål på 150 nye studerende.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Ingen college vil vide det, før folk dukker op,' sagde Woo. De ved ikke, om internationale studerende vil være i stand til at rejse. De ved ikke, om recessionen og jobtab vil holde nogle studerende væk.

'Dette er den værste krise inden for videregående uddannelse i nogens minde,' sagde Woo. »Jeg ved ikke selv, hvad jeg skal mene om det. Vi er forberedte på det værste.'

Men, sagde hun, 'der er noget, der fortæller mig, at vi kommer til at klare os.'