'Der skal være et regnskab': Tidligere AT&T-advokat siger, at virksomheden systemisk overbelastede de mest trængende skoler

'Der skal være et regnskab': Tidligere AT&T-advokat siger, at virksomheden systemisk overbelastede de mest trængende skoler

Theodore Marcus var engang intern advokat for AT&T, der havde til opgave at gennemgå, om telegiganten overbelastede skoler og biblioteker for internet- og telefontjenester.

Marcus kom til at tro, at AT&T ikke opkrævede lave priser krævet ved lov, vildledte regeringen om dens overholdelse af reglerne i et føderalt program og afviste derefter hans bekymringer. Et par måneder før han forlod AT&T, afleverede Marcus, hvad han mente var forbandende information, til en advokat, der sagsøgte virksomheden, med forventning om, at han kunne få del i udbetalingen, hvis sagen vandt.

Som et resultat anklager AT&T nu Marcus for 'chokerende' juridisk uredelighed og forsøger at overtale en føderal dommer til at afvise en omfattende retssag på grund af det. Sagens fremtid vil til dels afhænge af, om en føderal domstol betragter Marcus som en whistleblower, der forsøger at rette op på en fejl, eller en virksomhedsadvokat, der overtræder sin pligt over for sin tidligere arbejdsgiver.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Marcus har aldrig låst i en aftale om at drage fordel af de verserende sager, som hævder overopkrævning, og er ikke i kø for at få del i eventuelle indtægter. Men han er rasende og siger, at AT&T misbrugte et regeringsprogram designet til at hjælpe trængende skoler, og at han for første gang beskriver sine påstande offentligt.

'Der har ikke været nogen konsekvenser for en flok mennesker ... der undlod at gøre, hvad de skulle gøre for et program, der skulle tage sig af fattige børn,' sagde han i et interview med The Washington Post. »Det er det, der driver mig. Det er stakkels sorte og brune børn, og de kan ikke klare sig selv, og du er nødt til at gøre, hvad der er rigtigt. Der skal være et regnskab.”

Det pågældende program, kaldet E-Rate, blev godkendt af Kongressen og oprettet af Federal Communications Commission i 1996 for at hjælpe med at forbinde skoler og biblioteker til telekommunikationstjenester, inklusive det, der dengang var et spirende internet. Telekunder betaler et mindre gebyr på hver telefonregning til en fond, der yder tilskud, med mere hjælp til de fattigste skoler. I det seneste år, da coronavirus-pandemien tvang fjernundervisning på millioner af børn, har politikere overvejet at udvide programmet til at dække internetforbindelser i elevernes hjem.

'En national krise': Millioner af afbrudte studerende bliver efterladt

E-Rate har leveret teleselskaber milliarder af dollars i omsætning, men det er kommet med en fangst: De var nødt til at opkræve, hvad loven kalder den 'laveste tilsvarende pris' eller LCP, defineret som ikke mere end hvad lignende kunder betaler. Det er et vanskeligt regnestykke, for ikke to kontrakter er ens. Transportørerne er ansvarlige for at attestere, at de er i overensstemmelse.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I næsten to årtier, inklusive den periode, hvor Marcus var på AT&T, måtte programmet afvise skoler, fordi det manglede finansiering til at dække alle deres anmodninger. Fra og med 2015 fordoblede regeringen fonden til omkring 4 milliarder dollars om året, mere end nok til at refundere alle berettigede ansøgere. I 2020 dækkede E-Rate-tilskud $2,9 milliarder i internetomkostninger for mere end 21.000 skoler og biblioteker.

Hvis mønsteret med overpris, som Marcus og andre har påstået, er sandt, fratog telegiganten hundredvis af skoledistrikter på landsplan millioner af dollars, de kunne have brugt til uddannelsesudgifter. Begrænsede penge i E-Rate-fonden på det tidspunkt kunne have finansieret service til flere lokalsamfund.

I en erklæring sagde Fletcher Cook, en talsmand for AT&T, at virksomheden altid har overholdt den laveste tilsvarende prisregel. Han beskyldte Marcus for at rejse bekymringer efter en dårlig præstationsgennemgang og ikke at have modtaget en stilling, han søgte. AT&T bemærkede også, at den amerikanske regering afviste at gribe ind i retssagerne med påstand om overpris, og sagde, at interne anmeldelser viste, at virksomheden ikke gjorde noget forkert.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Talsmanden kaldte Marcus' påstand om, at AT&T's handlinger skadede børn, der lever i fattigdom, 'grundløse og stødende.'

'Vi overholder reglerne i E-Rate-programmet, og der er ingen beviser, der understøtter disse absurde påstande,' sagde Cook.

Marcus sagde, at den dårlige præstationsgennemgang kom efter, at han rejste spørgsmål internt, og at AT&T aldrig nægtede ham en stilling, han søgte.

Marcus' påstande rejser også spørgsmål om regeringens rolle og reaktion, da den kendte til disse påstande i mere end et årti. I årevis var føderale tilsynsmyndigheder tilbageholdende med at tage fat på mulige misbrug fra teleselskabers side, selv da de undersøgte skoler for muligt bedrageri i programmet, sagde Tom Wheeler, der fungerede som FCC-formand fra 2013 til 2017.

Historien fortsætter under annoncen

'For at tilskynde telefonselskaberne til at tilslutte sig, ignorerede alle bekvemt reglen om laveste pris,' sagde Wheeler. Regeringen, tilføjede han, 'håndhævede det aldrig, fordi det blev anset for at afskrække virksomhederne.'

I en erklæring sagde Jessica Rosenworcel, FCC's nye fungerende formand, at agenturet burde gøre mere for at sikre, at skolerne har adgang til en overkommelig internettjeneste.

'Det er klart,' sagde hun, 'at vi fremover er nødt til aggressivt at overvåge overholdelsen af ​​vores regler og, hvor det er nødvendigt, fordoble vores kontrol for at beskytte integriteten af ​​dette vitale program.'

Mangler en livline: En føderal indsats for at hjælpe amerikanere med lav indkomst med at betale deres telefonregninger mislykkedes midt i pandemien

Inde i virksomheden vokser mistanken

Marcus, 57, er opvokset i Indiana og flyttede til distriktet, da han var 10. Familien, der kæmpede økonomisk, landede i et hus, der havde tilhørt Marcus' onkel i Columbia Heights-kvarteret.

Historien fortsætter under annoncen

Marcus fortæller, at han fik en god uddannelse på en katolsk skole, at hans far til sidst sluttede sig til dem i D.C., og at han blev optaget på University of Virginia. I 1991 tog han en juragrad fra University of Texas i Austin.

I 2000 blev han intern advokat for BellSouth, en forløber for AT&T. Han var en del af et team, der styrede virksomhedens føderale politiske holdninger og repræsenterede AT&T over for regulatorer hos FCC.

I 2008 anlagde en Wisconsin-konsulent ved navn Todd Heath en retssag mod AT&T, og Marcus blev bedt om at undersøge det. AT&T beskrev Marcus som sin 'juridiske person' på sit svar på Heaths retssag og andre E-Rate-spørgsmål.

Historien fortsætter under annoncen

Heath levede af at hjælpe skoledistrikter med at finde ud af, om de havde betalt for meget for tjenester, og i så fald vinde refusion. Han bemærkede, at nogle af hans kunder betalte langt mere end andre for stort set de samme tjenester, og han anlagde en føderal retssag mod Wisconsin Bell, en afdeling af AT&T.

Heath blev det, der kaldes en qui tam-anklager, hvilket betyder, at han sagsøger på vegne af regeringen i henhold til den føderale lov om falske påstande, designet til at udrydde forsøg på at bedrage regeringen. Hvis han vinder, står han til at indkassere en del af forliget.

Heaths ansøgninger hævder, at AT&T ikke skabte en metode til at bestemme den laveste pris før 2009, 13 år efter, at E-Rate begyndte. Han hævder, at ethvert krav, der blev indgivet til regeringen for tilbagebetaling mellem 1997 og 2009, var falsk, og at selvom omkostningerne er svære at beregne, er de 'i det mindste' i hundredvis af millioner af dollars.

En 90-årig mand brugte 10.000 USD på annoncer, der klagede over langsomt internet. Han fik AT&T's opmærksomhed.

Efter at have gennemgået Heaths påstande sagde Marcus, at han konkluderede, at selskabet ikke havde overholdt reglen om laveste pris, og at det havde vildledt føderale efterforskere om det. Han blev senere foruroliget, da han sagde, at AT&T's ledere afviste hans bekymringer.

Historien fortsætter under annoncen

Han fortalte om begivenhederne, der førte ham til disse konklusioner i interviews med The Post og gennem en 47-siders kronologi, han skrev i 2011. The Post gennemgik også kopier af interne AT&T-notater og e-mails i Marcus' besiddelse, såvel som optegnelser, herunder retsakter og retssag udstiller.

I 2008 deltog Marcus i et møde i Dallas om E-Rate-programmet, hvor prisreglen ikke blev diskuteret, sagde han. På dette møde distribuerede AT&T embedsmænd et 61-siders uddannelsesdokument for medarbejdere, der arbejder på E-Rate, der ikke indeholdt nogen omtale af de laveste tilsvarende priskrav. Marcus beholdt dokumentet.

I sin erklæring bekræftede AT&T en central påstand mod virksomheden - at den i årevis ikke har trænet sine ansatte i, hvordan man overholder reglen om den laveste tilsvarende pris. Cook, AT&T-talsmanden, sagde, at det skyldes, at regeringen ikke gav vejledning til at efterleve den før 2012.

Historien fortsætter under annoncen

Cook sagde, at virksomheden i 2009, efter at Heaths påstande var blevet udjævnet, begyndte at træne medarbejdere til at tilbyde den laveste tilsvarende pris. Inden da, sagde han, satte AT&T priser i overensstemmelse med paragraf 202(a) i Telecommunications Act, som generelt forbyder forskelsbehandling i prisfastsættelse.

Nogle eksperter satte spørgsmålstegn ved denne begrundelse og sagde, at reglen om laveste pris er strengere og mere specifik end bestemmelserne om ikke-diskriminering, og at reglen dækker internettjenester, mens ikke-diskrimineringsbestemmelserne ikke gør det.

'Laveste tilsvarende pris er en separat regel med sine egne håndhævelseskonsekvenser,' sagde John Windhausen Jr., grundlægger og administrerende direktør for Schools, Health & Libraries Broadband Coalition.

Marcus blev også bekymret over en føderal undersøgelse af potentielt bedrageri i Indiana. I december 2008 sendte FCC AT&T vilkårene for et foreslået forlig, som krævede, at virksomheden skulle dokumentere, at den var i overensstemmelse med den laveste prisregel i staten, sagde Marcus.

AT&T sagde, at forliget førte til årlige revisioner, der fandt, at virksomheden var i overensstemmelse med prissætningsreglen.

Det foreslåede forlig skabte forvirring i virksomheden, sagde Marcus. Det forekom ham, at næsten ingen var bekendt med prisreglen, og han var bekymret for, at AT&T ikke havde fulgt den.

Marcus var især bekymret, fordi han i forsvaret af AT&T siger, at virksomhedens embedsmænd fortalte efterforskerne, at de havde opkrævet passende priser i overensstemmelse med kravet til den laveste pris. Nu frygtede han, at AT&T havde givet sig selv forkerte oplysninger over for den amerikanske advokats kontor.

I september 2009 ledede Marcus en intern undersøgelse med det formål at finde ud af, om AT&T-medarbejdere på frontlinjen af ​​E-Rate-kontrakter kendte til reglen om laveste pris.

Gennemgangen viste, at flere medarbejdere, der havde brugt mere end et årti på at arbejde på E-Rate-aftaler for skoler og biblioteker, ikke havde kendskab til en laveste prisregel, ifølge noter, som Marcus sagde, blev taget af AT&T-advokater til stede til interviewene og set af Posten. To mangeårige salgschefer havde aldrig hørt udtrykket 'laveste tilsvarende pris', men antog, at det var noget, prisafdelingen ville være ansvarlig for, viser noterne.

Video: Bridging the Broadband Gap med AT&T CEO John Stankey

Posten lokaliserede og interviewede uafhængigt tre tidligere AT&T-medarbejdere, der arbejdede på E-Rate-kontrakter på forskellige tidspunkter i løbet af de sidste to årtier, og fandt ud af, at de ikke havde en fælles forståelse af reglen om laveste pris, og hvordan virksomheden skulle implementere den.

En af dem, der begyndte at arbejde hos AT&T efter 2009, sagde, at hun var uddannet efter lavesteprisreglen, men at hun ikke var bekendt med noget krav om at vurdere, om en skole blev opkrævet mere end en anden.

I 2010 var nogle skoledistrikter landsdækkende ved at vågne op til problemet med overpris. I august samme år rapporterede revisorer for Detroit Public Schools, at AT&T overbelastede distriktet med mindst 2,8 millioner dollars over fem år og opkrævede hundredtusindvis af dollars i statsskatter til et skattefritaget skolesystem.

AT&T sagde, at en intern undersøgelse fastslog, at virksomheden ikke overprisede Detroit-skoler, men afviste at give en kopi af resultaterne.

Marcus sagde, at han i 2011 var blevet frustreret og overbevist om, at virksomheden ikke havde været sandfærdig over for regeringen om sin overholdelse af reglen om laveste pris under Indiana-undersøgelsen. Han betragtede dette som en potentiel forbrydelse og tog sine bekymringer til Wayne Watts, AT&T's generaladvokat på det tidspunkt. Watts fortalte Marcus i en e-mail, at han fik et eksternt advokatfirma til at undersøge sagen.

Watts kunne ikke nås for en kommentar.

To måneder senere informerede virksomheden Marcus via e-mail om, at undersøgelsen blev afsluttet uden at finde 'enhver ulovlig eller uetisk handling' fra AT&T.

AT&T bekræftede, at det hyrede et eksternt firma til at undersøge og sagde, at firmaet 'konkluderede, at der ikke var sket nogen overtrædelse af loven eller advokatetiske forpligtelser.'

'Vi er altid sandfærdige og nøjagtige i vores udtalelser til den amerikanske advokat eller ethvert andet agentur,' sagde virksomheden og afviste at dele dokumentation for undersøgelsens resultater.

Marcus sagde, at han efter at have modtaget e-mailen talte med Bill Drexel, dengang senior vicepræsident hos AT&T, om undersøgelsen, og om AT&T var forpligtet til at rette optegnelsen med føderale anklagere i Indiana-undersøgelsen, fordi AT&T fortalte dem, at virksomheden var i overholdelse på det tidspunkt af prisfastsættelsesregler. Han sagde, at Drexel fortalte ham, at virksomheden ikke havde en 'bekræftende pligt til at oplyse' noget til anklagerne. Drexel afviste at kommentere.

Forarget overvejede Marcus at tage sine påstande uden for virksomheden.

Milliarder af dollars, med ringe kontrol

I årevis har føderale tilsynsmyndigheder ikke gjort meget for at håndhæve reglerne for E-Rate-programmet, selv midt i voksende beviser for bedrageri og misbrug. Regeringens vagthunde har sagt, at E-Rate er sårbar over for svindel, fordi den er afhængig af, at teleselskaber selv attesterer, at de tilbyder de lave priser, der kræves.

I september anbefalede Government Accountability Office, at FCC gennemgår en formel gennemgang af svindelkontrol, noget agenturet gentagne gange har lovet at gøre, men ikke har.

En talskvinde for FCC sagde, at kommissionen tager sin forpligtelse til at eliminere svindel og misbrug alvorligt og har et 'robust' program til at håndtere disse risici. Hun sagde, at kommissionen er begyndt at implementere GAO-anbefalingerne.

Biden, topdemokrater lægger grunden til et skub på flere milliarder dollars for at øge amerikansk bredbånd

Den føderale regerings klareste indsats for at håndhæve reglen om laveste pris kom i 2016, da FCC udstedte en håndhævelsessag mod AT&T. Agenturet påstod, at virksomheden opkrævede to offentlige skoledistrikter i Orlando-området op til seks gange den sats, som det opkrævede et statsdækkende konsortium af andre offentlige skoler og biblioteker i Florida.

Agenturet anbefalede en bøde på $106.425 for 'forsætligt' at overtræde reglen om laveste pris. E-mails leveret af AT&T som en del af FCC's sag viste, at virksomheden vidste, at skolerne havde været berettiget til en lavere sats, men overpriste dem alligevel.

AT&T appellerede beslutningen og argumenterede for, at regeringen med en måned havde overset sin etårige frist for at finde virksomheder i strid med loven. Virksomheden sagde også, at de to skoledistrikter i Florida frit valgte ikke at tilslutte sig det statsdækkende konsortium, da det ville have givet dem en lavere sats. 'Vi er overbeviste om, at vi ville have sejret, hvis FCC ikke havde afvist sagen,' sagde AT&T.

FCC planlagde at bruge sagen til at holde AT&T ansvarlig for deres skolepriser og sætte et eksempel, som teleselskaberne ville være nødt til at følge landsdækkende, sagde Travis LeBlanc, en tidligere leder af FCC's håndhævelsesbureau, som ledede efterforskningen. Men et par måneder efter ordren blev udstedt, blev Donald Trump valgt til præsident, og en republikaner, der anses for at være venlig over for teleindustrien, overtog rollen som FCC-formand. Ajit Pai, en tidligere Verizon-direktør, sad på ordren i fire år, før han annullerede den sidste år. Han var enig med AT&T i, at forældelsesfristen var udløbet.

Pai henviste spørgsmål til en repræsentant, som afviste at kommentere.

Geoffrey Starks, en af ​​FCC's to demokratiske kommissærer, sagde dengang, at budgetproblemerne, som mange skoler har stået over for under coronavirus-pandemien, understreger, hvorfor regeringen bør gøre mere for at sikre, at de betaler lave priser for internettjenester.

'Jeg er ikke uenig i dagens resultat, men jeg vil gerne understrege, hvor meget mere der skal gøres for at give den laveste tilsvarende prisregel de tænder, den har brug for,' skrev han.

Spilder hemmeligheder

Da han så lidt håb om at ændre AT&T indefra, forlod Marcus sit job i 2011. Han lovede at holde virksomheden ansvarlig for, hvad han så som dens skadelige behandling af hundredvis af skoler.

En måned før han rejste, tog han AT&T's interne uddannelsesdokumenter og andet materiale til Scott Shepherd, advokaten, der dengang repræsenterede Todd Heath, som sagsøgte AT&T for dets priser i Wisconsin. Marcus søgte juridisk rådgivning fra Shepherd og talte med ham om at blive en tavs part i sagen, eller indgive en ny, og dele udbyttet, hvis sagen lykkes, sagde Marcus.

Heath afviste at kommentere, sagde en af ​​hans advokater. Shepherd afviste at kommentere, sagde hans advokat.

Kort efter at han mødtes med Shepherd, forsøgte Marcus at præsentere oplysningerne for en advokat fra justitsministeriet, som arbejdede med disse spørgsmål. Han sagde, at han fik at vide, at afdelingen ikke kunne acceptere oplysningerne på grund af advokat-klient-privilegiebegrænsninger. En talskvinde for justitsministeriet afviste at kommentere.

Senere samme år anlagde Heath en anden, bredere sag, denne påstand om, at AT&T havde ignoreret lavprisreglen i 17 stater og tre storbyer. Som bevis citerede han de træningsdias, Marcus modtog ved det Dallas-møde, som ikke nævner lavprisreglen.

Marcus er ikke en part i jakkesættet, der nu afventer. Men AT&T bruger sine handlinger til at forsøge at overtale en føderal dommer til at afvise multistatssagen. Virksomheden hævder, at Marcus var forkert i at dele interne dokumenter, og at Heath var forkert i at bruge dem i hans sag.

I september besluttede AT&T at afvise sagen og sagde, at sagsøgeren stolede på oplysninger, der var uetisk indhentet fra Marcus. Opdagelsen er i gang, og Marcus blev for nylig afsat. En føderal dommer har endnu ikke taget stilling til forslaget om afvisning.

'Dette er en chokerende sag om advokatforseelse,' sagde AT&T i sit forslag. Marcus sagde, at AT&T's beskyldninger mod ham oprørte ham nok til at gøre hans klager offentlige.

Sagen afhænger nu af, om dommeren afviser sagen baseret på AT&T's påstande om Marcus' adfærd.

Advokat-klient privilegium forhindrer normalt advokater i at afsløre noget, de lærer i deres kommunikation med en klient. Imidlertid gør amerikanske love og etiske regler for advokater en undtagelse for enhver information, de får fra en klient, der ser ud til at begå en forbrydelse, sagde Dennis Ventry, juraprofessor ved University of California ved Davis School of Law.

Marcus er nu advokat hos FCC og arbejder i et område, der ikke er relateret til E-Rate. I sit hjem i Spotsylvania, Va., få skridt fra stedet for en borgerkrigs slagmark, opbevarer han stakke af sedler, der dokumenterer sin tid hos AT&T, og trækker dem for nylig ud og spreder dem ud over sit spisebord, så en journalist kan gennemgå dem.

Han sagde, at han håber, at han ved at sætte sin historie på plade vil kaste lys over AT&T, og hvordan det er gået ustraffet.

'Folk tror det ikke, hvis du ikke lægger dit navn til det og tager risikoen,' sagde Marcus. 'Så jeg lægger mit navn til det, og jeg tager risikoen.'