Professorer sagsøger University of Florida og hævder begrænsninger af ytringsfriheden

Professorer sagsøger University of Florida og hævder begrænsninger af ytringsfriheden

Tre professorer anlagde en retssag mod University of Florida i fredags og hævdede, at skolens embedsmænd krænkede deres ret til ytringsfrihed ved at forsøge at forhindre dem i at afgive vidnesbyrd i en stemmeretssag.

Sagen opildner yderligere en heftig debat om akademisk frihed, en der har bragt national opmærksomhed og kritik til det statslige flagskibsuniversitet.

Det blev indgivet samme dag, skoleembedsmænd vendte kursen: Efter en uges kontroverser og tilbageslag fra fakulteter, alumner og akademikere over hele landet sagde University of Florida fredag, at de tre statskundskabsprofessorer ikke skulle udelukkes fra at vidne i en afstemning retssag mod administrationen af ​​Gov. Ron DeSantis (R).

Historien fortsætter under annoncen

Klagen fra professorerne hævder, at universitetet diskriminerer dem baseret på synspunkter, de ønsker at udtrykke, og ved at forsøge at forhindre dem i at afgive ekspertvidnesbyrd om spørgsmål af overvældende offentlig betydning, krænkede UF deres rettigheder til First Amendment.

At søge at begrænse professorerne i at vidne er i strid med UF's erklærede mission som offentlig forskningsinstitution - 'at dele udbyttet af sin forskning og viden til almenvellet', og med principperne om akademisk frihed og ytringsfrihed, lyder det i klagen.

Retssagen beder retten om at erklære politikken med at 'kvæle fakultetets tale mod staten for ulovlig.'

Historien fortsætter under annoncen

Hessy Fernandez, en UF-talskvinde, sagde, at universitetet ikke kommenterer verserende retssager.

UF-præsident Kent Fuchs skrev i en e-mail på campus tidligere fredag, at han bad skolens kontor for interessekonflikter om at tillade professorerne, som alle er eksperter på deres områder, at vidne i en føderal retssag.

Retssagen fra stemmerettighedsgrupper udfordrer en ny statslov, forkæmpet af DeSantis, der sætter nye begrænsninger for stemmesedler og afstemning via post-praksis.

David A. O'Neil og Paul Donnelly, professorernes advokater, sagde i en e-mail, at på trods af at omstødelse af beslutningen om at forbyde professorerne at vidne, havde skolen 'ikke forpligtet sig til at opgive sin politik, der forhindrer akademikere i at tjene som ekspertvidner, når Universitetet mener, at deres tale kan være negativt for staten og uanset hvilken politisk dagsorden, politikere ønsker at fremme.'

Historien fortsætter under annoncen

Efter Fuchs' meddelelse fredag, Kenneth Nunn, juraprofessor ved universitetet, som sammen med flere kolleger på jurastudiet har rejst bekymringer om akademisk frihed på universitetet,kaldte det en velkommen udvikling. 'Jeg synes, det er fantastisk, at præsidenten så, at universitetets omdømme blev skadet af deres uheldige beslutning om at begrænse de tre fakultetsmedlemmer fra at vidne i deres sag.'

Men Nunn sagde, at beslutningen ikke gør noget ved de mange fakulteter, der er blevet begrænset fra at vidne, og dem, der sandsynligvis føler en afslappende effekt.

Fuchs sagde i en e-mail til studerende og fakultet tidligere på ugen, at han var ved at udpege en taskforce til at gennemgå universitetets interessekonfliktpolitik, som blev oprettet sidste år.

Historien fortsætter under annoncen

'For det første vil vi gerne være helt klare på, at University of Florida står fast bag sit engagement i at opretholde vores mest hellige ret som amerikanere - retten til ytringsfrihed - og til fakultetsmedlemmers ret til akademisk frihed,' skrev Fuchs. 'Intet er mere grundlæggende for vores eksistens som en institution for højere uddannelse end disse to grundprincipper. Kraftige intellektuelle diskussioner er kernen i den markedsplads af ideer, vi fejrer og holder så højt.'

Men det dæmpede ikke ildstormen blandt fakultetet og andre, der så forbuddet mod professorerne Michael McDonald, Sharon D. Wright Austin og Daniel A. Smith som en krænkelse af den akademiske frihed.

'Det ser ud til, som om Fuchs gjorde en undtagelse fra en politik, der er dybt mangelfuld,' sagde Irene Mulvey, formand for American Association of University Professors og professor og formand for Matematikafdelingen ved Fairfield University.

Historien fortsætter under annoncen

'Han håndterer en PR-krise ved at gøre en undtagelse. Men politikken står stadig - hvilket er dybt bekymrende. Det burde aldrig være sket i første omgang,” sagde Mulvey.

I september udråbte UF sin opgang til nr. 5 på U.S. News and World Reports 2022-liste over bedste offentlige skoler. Fuchs skrev i UF Alumni Association-magasinet, at det var 'meget velkommen og historisk nyhed' at opnå 'en milepæl årtier undervejs.'

Men striden om at udelukke professorer fra at vidne som eksperter fik UF's akkrediteringsagentur, Southern Association of Colleges and Schools Commission on Colleges, til at sige, at de undersøgte sagen for at se, om der er behov for en undersøgelse, et skridt der kunne true skolens eftertragtede placering.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Organisationen sendte et brev til Fuchs den 2. november og bad ham om at udarbejde en rapport, der 'forklarer og dokumenterer' UF's overholdelse af spørgsmål om akademisk frihed og ekstern indflydelse. Fuchs har indtil den 7. december til at svare.

'Vi vil bare lade efterforskningen spille sig selv,' sagde Belle Wheelan, formand for den akkrediterende organisation. 'Jeg kan kun forestille mig, at han vil gøre alt, hvad han kan for at vende det her.'