Til dels skjult af isolation kæmper mange af landets skolebørn med mental sundhed

Til dels skjult af isolation kæmper mange af landets skolebørn med mental sundhed

Mere end 10 måneder inde i pandemien er mental sundhed en ulmende krise for mange af landets skolebørn, delvist skjult af isolation, men stadig tydeligere i forældrenes nød, rådgivernes bekymringer og en tidlig forskningsgruppe.

Indelukket derhjemme dvæler eleverne i blændingen fra computerskærme, savnede venner og lærere. Nogle er svigtende klasser. Nogle er deprimerede. Nogle er en del af familier, der har mistet job, mangler i børnepasningen eller regninger, der ikke kan betales.

Nogle studerende plejer eller sørger for pårørende med covid-19, sygdommen forårsaget af coronavirus, som har krævet mere end 400.000 liv i USA.

Historien fortsætter under annoncen

Psykiske problemer tegner sig for en stigende andel af børns besøg på skadestuer, ifølge Centers for Disease Control and Prevention . Fra marts, hvor pandemien blev erklæret, til oktober var tallet steget med 31 procent for de 12 til 17 år og 24 procent for børn i alderen 5 til 11 sammenlignet med samme periode i 2019.

Andre tyder på, at nedfaldet af pandemien kan give genlyd langt ud over tidspunktet for masker og karantæner.

'Studerende kæmper over hele linjen,' sagde Jennifer Rothman, senior manager for tjenester for unge og unge voksne i nonprofitorganisationen National Alliance on Mental Illness. 'Det er den sociale isolation, ensomheden, ændringerne i deres rutiner.'

Historien fortsætter under annoncen

'Studerende, der måske aldrig havde haft et symptom på en mental tilstand før pandemien, har nu symptomer,' sagde Rothman.

Lily Villa, 16, en junior på Mabton High School i staten Washington, sagde, at hun kæmpede med angst før pandemien, men det er værre. Tilføjelse af endnu et lag er det kulturelle tabu, sagde hun: Psykiske sundhedsproblemer er ikke meget diskuteret i hendes Latino-samfund.

'Meget af tiden er det bare skolens usikkerhed,' sagde hun. 'Hvornår vil jeg være i stand til at vende tilbage? Hvordan vil mine karakterer blive påvirket, ikke kun fordi jeg laver onlineskole, men på grund af mit mentale helbred?”

'Mine jævnaldrende har kæmpet på samme måde - nogle af dem endnu værre,' sagde hun.

Historien fortsætter under annoncen

I Maryland er Melissa Georges mellemskoleelev blevet mere og mere deprimeret midt i pandemien, sagde hun - ude af stand til at fokusere på skole for skærm, svigtende klasser, manglende klassekammerater og venner.

Der har været besøg hos en psykiater, ture på skadestuen og tre ugers ophold på psykiatrisk afdeling. De er en familie på to, og George arbejder i sundhedsvæsenet. Hendes teenager havde problemer før, men nu er det meget værre, sagde hun.

'Jeg er bange for, at dette sætter hende ned på en mørk vej, som måske kunne have været undgået, hvis hun havde flere muligheder med venner, lærere og jævnaldrende,' sagde hun. 'Jeg ved ikke, hvad jeg ellers kan gøre. Jeg føler mig knust.'

Et voksende antal undersøgelser, der undersøger virkningen af ​​covid-19, viser, at mentale sundhedsproblemer stiger blandt børn og unge, siger Sharon Hoover, professor i børne- og ungdomspsykiatri ved University of Maryland School of Medicine og meddirektør for Center for Skolens mentale sundhed.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Mange skolebørn lider,' sagde hun. 'Der er ingen tvivl om det.'

Studerende, der er mest sårbare, er ofte mest berørt - har en tendens til at have større familieforstyrrelser og økonomiske vanskeligheder, mindre adgang til mentale sundhedstjenester og færre enheder til at oprette forbindelse til skolen.

Eksperter peger på, at elever kan have vidt forskellige oplevelser med at isolere sig derhjemme. Nogle klarer sig bedre akademisk - fri for social angst, gruppepres og distraktioner og får mere søvn. Nogle har knyttet mere til deres familier.

Men andre kæmper tydeligt: ​​børn, der ikke kommer ud af sengen, som holder op med at spise, som skader sig selv eller trækker sig fra familier og venner. Børn, der fejler deres kurser eller ikke længere ønsker at tilslutte.

Historien fortsætter under annoncen

'Det er svært at se dit barn gøre så ondt,' sagde en mor i Silver Spring, Md., som sagde, at hendes teenagedatter brat holdt op med at spise og lave skolearbejde midtvejs i efteråret. 'Det er i alt 180 [grader] fra den måde, hun var.'

Hendes folkeskoleelev, der kæmpede før pandemien, har haft brug for 'seriøse akademiske og medicinske indgreb,' sagde moderen, der talte på betingelse af anonymitet for at beskytte sine børns privatliv.

'Vi var en højpresterende husstand, der forventede gode karakterer,' sagde hun. 'Nu er det bare: 'Bestå og vær rask.' Karakterer betyder virkelig ikke noget.'

Under radaren

Med så mange elever, der lærer fjernt, kan problemer være sværere at få øje på. Ofte ser lærere og rådgivere ikke deres elevers ansigter under Zoom-sessioner. Især teenagere tænder ikke for deres bærbare videokameraer - de ønsker ikke at vise deres hjem i baggrunden eller føler sig akavet ved at vise sig selv.

Historien fortsætter under annoncen

'Det er endnu sværere at opbygge tillid og se en elevs nonverbale, hvis alt, hvad du ser, er en sort skærm på Zoom,' sagde John Nwosu, en skolerådgiver i Atlanta-området.

Mens Nwosu bruger Zoom, finder han eleverne mere modtagelige, når de ser ham personligt. Nogle gange går han en løkke med dem rundt i skolebygningen, social distancering, men forbinder 'hvor end de er.'

'Det er svært for dem at få den mentale sundhedsstøtte, de har brug for,' sagde Nwosu. 'Vi skal være mere bevidste og aktive.'

I det sydlige Maryland sagde Jake Heibel, rektor ved Great Mills High School, at afstanden skabt af pandemien gør det sande billede af mental sundhed uklart.

Historien fortsætter under annoncen

'Jeg er meget bekymret over, at vi ikke engang kender halvdelen af ​​det, og at vi kommer til at bruge måneder og år på at grave ud,' sagde han. 'Vi ved ikke, hvad vi ikke ved.'

Men nogle finder en vej. Jan Desmarais-Morse, en ungdomsskolerådgiver i Goshen, Ind., mindede om et barn, der skrev til en lærer på Zoom: 'Jeg føler mig ikke tryg i mit hus.'

'Vi kender ikke de traumer, eleverne oplever,' sagde hun.

Mange børneværnsarbejdere siger, at de ville ønske, at studerende ville træde frem. Rapporter om børnemishandling er faldet markant - ikke fordi der er mindre skade på børn, men fordi så meget bliver urapporteret, siger eksperter.

Baseret på tendensen over 20 års sporing af sager, er titusindvis af misbrugte børn ikke kommet til myndighedernes opmærksomhed under pandemien, sagde Teresa Huizar, administrerende direktør for National Children's Alliance, et akkrediteringsorgan for landets 900 børns fortalervirksomhed. centre.

Historien fortsætter under annoncen

Lærere er blandt de hyppige reportere om potentielt misbrug, en rolle som er påbudt ved lov.

'Der er sårbare børn i Amerika, som er fanget derhjemme under usikre omstændigheder,' sagde Huizar. 'Selv hvis et barn ville afsløre noget, ville det være meget svært lige nu.'

Forværrede problemer

Psykiske problemer var stigende for unge mennesker før pandemien. Selvmord havde nået et rekordhøjt niveau, den næstførende dødsårsag for mennesker i alderen 10 til 24. Sidste år så mange flere gymnasieelever, der rapporterede vedvarende følelser af tristhed eller håbløshed end for et årti siden, ifølge CDC dato .

På udkig efter en årsag har eksperter undersøgt virkningerne af stress i hjemmet og skolen, sociale medier, mobiltelefoner, afbrydelser og mangel på søvn.

Pandemien har forværret eksisterende mentale helbredsproblemer for nogle studerende, mens den bringer nye problemer for andre.

For Mekeala Watkins, en junior på Redan High School i Stone Mountain, Ga., er antallet af pandemien blevet værre over tid. Online læring betyder en bunke arbejde hver dag.

'Nogle dage lukker jeg helt ned, og mit sind og min krop nægter at gøre noget, hvilket er skadeligt for mine karakterer og ikke er fair over for min hund eller familie,' sagde hun. 'Jeg har haft så mange panikanfald i de sidste par måneder, mens jeg har forsøgt at få det hele gennemført.'

Hendes skole oprettede et hold af lærere og administratorer til at støtte eleverne. Men hun har ikke opsøgt dem.

'Det er svært bare at komme ud og udtrykkeligt bede om hjælp eller bede om en pause,' sagde hun.

For farvede studerende har pandemien fået en anden dimension, fordi den ramte hårdere i sorte og latinamerikanske samfund. Og så blev George Floyd dræbt og fokuserede landets opmærksomhed på dets historie med systemisk racisme.

'De forsøger at klare begge disse ting. . . og sorg,” sagde Erlanger Turner, psykolog og assisterende professor ved Pepperdine University.

Nogle har også spoleret over stormen af ​​USA's Capitol den 6. januar af pro-Trump-ekstremister - og forskellene i politiets reaktion mellem optøjerne og Black Lives Matter-protesterne.

Forældre beklager, hvad deres børn oplever - og mange kæmper med deres egne kvaler.

Kirsi Chavez, mor til tre børn i Alexandria City Public Schools i Virginia, sagde, at hun for nylig hentede sin 9-årige datter på et rekreativt center og fik at vide af personalet, at barnet havde truet med at hoppe ud fra en balkon.

'Hun føler sig trist, deprimeret, forladt,' sagde Chavez, der arbejder og sagde, at hun uden held har forsøgt at få en stilling online, så hun kunne være sammen med sine børn hver dag.

Chavez fandt en terapeut til et akut besøg, men kæmper nu for at finde mere hjælp.

'De er nødt til at åbne skolerne,' sagde hun. 'Det her handler om mental sundhed. Studerende kan ikke blive hjemme så længe.'

En skjult krise: Mens teenagers selvmord ryster lokale sportssamfund, vokser bekymringen over atleters mentale sundhed

Amber Boykin, en skolepsykolog i det nordlige Louisiana, sagde, at hendes skolesystem har lavet flere trusselsvurderinger for selvmordstanker i første halvdel af dette skoleår, end det gjorde i hele 2019-2020.

Håbløshed og afbrydelse er især problematisk, sagde hun. Skoleforbindelse er en beskyttende faktor for eleverne - 'en buffer for stress,' sagde hun.

'Jeg er bekymret over det,' sagde hun. 'Jeg tror, ​​det er noget, vi kommer til at beskæftige os med i de kommende år.'

En nyudgivet gennemgang af snesevis af undersøgelser om virkningerne af social isolation og ensomhed på tidligere raske børn og unges mentale sundhed fandt, at de øgede risikoen for depression og muligvis angst i op til ni år.

Gennemgangen, der blev offentliggjort i november i Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry, så på 63 relevante undersøgelser - inklusive 51.576 børn - mellem 1946 og 2020, inklusive en retrospektiv undersøgelse efter en tidligere pandemi.

Marian Earls, en børnelæge i North Carolina, som leder en arbejdsgruppe for mental sundhed ved American Academy of Pediatrics, sagde, at det er vigtigt at huske, at eleverne ikke kun lider af adskillelsen og forstyrrelsen, men også er påvirket af deres forældres stress.

'Dette er virkelig en bekymring for to generationer,' sagde hun.

Flere psykologer siger, at træthed er udbredt, og de kolde måneder holder familierne endnu mere lukkede.

I Washington-området beskrev psykolog Jonathan Dalton, direktør for Center for Angst og adfærdsændringer, mange af hans praksiss unge patienter som overvældede, angste eller deprimerede.

Ventelisten til behandling strækker sig tre til fire måneder, sagde han. Familier bliver ved med at ringe.

'Efterspørgslen er så høj, som vi nogensinde har set,' sagde Dalton.

Et hjerteskærende faktum

Jesus Jara, superintendent for skoler i Clark County, Nev., siger, at pandemiens vejafgift forstærkes af en hjerteskærende kendsgerning: I årets første semester mistede hans system - den femte-største i nationen - 10 studerende og to 2020-kandidater til selvmord.

Det er sammenlignet med ni elever for hele skoleåret i 2019-2020 - hvoraf de fleste døde efter pandemien lukkede skoler i marts, ifølge embedsmænd i skolesystemet, som inkluderer Las Vegas.

'Det var virkelig nedslående, det var virkelig bekymrende for dette samfund, at jeg for omkring to en halv uge siden mistede en 9-årig,' sagde Jara i et interview. I et tilfælde, sagde han, efterlod en elev en seddel, der sagde, at der 'intet var at se frem til, siden skolen er blevet lukket.'

Data fra amtets retsmedicinske kontor - opbevaret efter kalenderår uden skolestatus - viser et etårigt spring i selvmord, men en ujævn tendens. Fireogtyve mennesker i alderen 18 år og yngre døde af selvmord i år, sammenlignet med 16 sidste år, 23 i 2018 og 17 i 2017 og 2016.

Jara påpeger, at pandemien har været økonomisk ødelæggende for Las Vegas, og mange forældre er uden arbejde. 'Vores nummer et industri er turisme, og lige nu er det meget begrænset,' sagde han.

Hans skolesystem har været virtuelt siden marts, og som Jara ser det, bør mental sundhed nu indgå i beregningen om genåbning af skoler. Han forventer en tilbagevenden i begyndelsen af ​​februar til personlige klasser, begyndende med børnehave til tredje klasse.

Colleen Neely, en gymnasierådgiver i Clark County, sagde, at hun har set psykiske problemer blandt elever blive værre for hvert af de 15 år, hun har været på jobbet.

To måneder inde i pandemien mistede Neely en elev, som stoppede på hendes kontor hver dag. Han havde problemer i årenes løb, men var ved at vende et hjørne og var ved at blive tildelt statens topdiplom, sagde hun.

'Han var et af de børn, jeg troede, jeg ville være i kontakt med hele hans liv,' sagde hun.

Siden hans død i maj døde en anden elev på hendes gymnasium i Las Vegas af selvmord.

'En flodbølge af nød'

Siden pandemien har skoledistrikter og stater forsøgt at øge ressourcerne til unge mennesker på utallige måder - selvom ingen steder siger embedsmænd, at det de gør er nok.

Nogle rådgivere og psykologer dukker op på skolemåltider eller teknologidistributionssteder for at komme i kontakt med familier, sagde Kelly Vaillancourt Strobach, direktør for politik og fortalervirksomhed hos National Association of School Psychologists. 'Psykologer bliver meget mere kreative i, hvordan man når ud til familier,' sagde Strobach.

Skolesystemer inkluderer information om mentale sundhedsressourcer i beskeder til forældre og inkorporerer wellness-aktiviteter i deres genåbningsplaner.

I Nevada bruger skolesystemet et computerprogram, der advarer undervisere og politi 24/7, når elever søger online efter information, der kan tyde på selvskade, sagde embedsmænd. Overvågningen fortsætter natten over og i weekenden er wellness-tjek blevet udvidet, og mentale sundhedsteam er aktive på hver skole.

'Jeg tror, ​​alle prøver,' sagde Bob Farrace, kommunikationschef for National Association of Secondary School Principals. 'Men der er en flodbølge af behov.'

Mange skoledistrikter er længe kommet til kort i årenes løb med at ansætte rådgivere, socialrådgivere og psykologer i henhold til standarder fastsat af faggrupper. American School Counselor Association anbefaler for eksempel 1 rådgiver for hver 250 elever. Landsgennemsnittet: 1 til 430.

Landsgennemsnittet for skolebaserede psykologer er 1 til næsten 1.400 elever, næsten tre gange anbefalingen.

På mange områder har pandemien været endnu et wake-up call.

I New York, by- og skoleembedsmænd annoncerede et initiativ om mental sundhed der vil være rettet mod 27 kvarterer, der er hårdest ramt af covid-19, med en første fase fokuseret på omkring 380.000 elever i 830 skoler. Planerne omfatter undersøgelser af studerendes mentale sundhed og ansættelse af 150 yderligere socialarbejdere. 'Du kan ikke få succes akademisk, hvis du kæmper internt,' sagde et tweet fra borgmesterkontoret.

I Palm Beach County, Florida, peger skolesystemledere på flere måder, de forsøger at hjælpe. June Eassa, assisterende superintendent med ansvar for studerendes velvære, har ansat 'skolebaserede sundhedsprofessionelle' til at støtte eleverne.

Nogle er autoriserede terapeuter; andre ved, hvordan man koordinerer ressourcer og finder nødvendige specialister. Separate mentale krisehold reagerer på nødsituationer.

Da pandemien lukkede skoler i foråret, oprettede distriktet en hotline for elever, lærere og forældre, der havde problemer i hjemmet og havde brug for hjælp.

'Vi var bekymrede for, at vi ikke kunne holde pulsen på alle vores børn,' sagde hun. Omkring 100 opkald er indtil videre kommet ind fra elever og forældre - med problemer, der løber lige fra at have brug for hjælp til lektier til opkald om misbrug.

I klasseværelset har lærerne også foretaget ændringer for at mindske stressen.

Susan Barber, en Advanced Placement-litteraturlærer på Grady High School i Atlanta, beder eleverne hver mandag om at tale om én ting, de gjorde for deres mentale sundhed i weekenden.

Hun har indarbejdet mental sundhed check-ins og community building aktiviteter i daglige lektioner.

'Selvom dette har betydet mindre tid for akademikere, har afvejningen i det lille tab af undervisningstid været det værd,' sagde hun.

Til vinterpausen omfatter Barbers opgaver at tage et pusterum fra teknologien, tilbringe tid med familien, spise god mad, læse en bog for sjov, komme udenfor og udføre en tilfældig venlig handling.

Ideen, sagde hun, er at give sine elever 'forsætlige aktiviteter for at komme væk fra computeren og gøre noget for deres egen mentale sundhed.'