Den nye børneskattefradrag kan løfte mere end 5 millioner børn ud af fattigdom. Kan det også hjælpe dem med at lære?

Den nye børneskattefradrag kan løfte mere end 5 millioner børn ud af fattigdom. Kan det også hjælpe dem med at lære?

POPLAR-COTTON CENTER, Californien — Der er nogle dage, hvor 16-årige Alexa Martinez kæmper for at fokusere. Selv når hun er fordybet i klassearbejde, siver hendes vedvarende angst over sin familie og alt, hvad der er gået galt, ind.

Indtil for to år siden var Alexas far, Jose, en af ​​de mere end 200.000 mennesker, der arbejdede i landbruget i en region, der producerer 40 procent af de frugter og nødder, der forbruges i USA. Så fik han et slagtilfælde. Manden, der engang forsørgede familien - Alexas mor og fire søskende - kæmper nu for at holde balancen. Alexa eller hendes mor, Nancy, skal passe på ham, hvis han falder. Selvom hendes skole genåbnede, måtte den anden gymnasium blive hjemme - tage undervisning på en bærbar computer fra den etværelses trailer, hendes familie deler - så hun kunne se sin far og yngre søskende.

'Jeg plejede altid at være koncentreret i skolen, lave alt mit arbejde,' sagde Alexa. 'Efter [hans slagtilfælde] forsøgte jeg stadig at koncentrere mig. Men det var lidt sværere, fordi jeg havde det i baghovedet.”

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Undervisere og politiske beslutningstagere har brugt årtier - og milliarder af dollars - på at finde ud af, hvordan man kan gøre det lettere for elever som Alexa, dygtige unge mennesker, der står over for en kaskade af udfordringer forbundet med fattigdom, at få succes i skolen. Næsten intet har sat sig fast. Studerende, der vokser op i fattigdom, halter allerede efter deres klassekammerater, da de sætter deres fod i børnehaven - og ulighederne forværres kun over tid.

Børneydelse vil begynde at ramme millioner af forældres bankkonti den 15. juli

Men den amerikanske redningsplan på 1,9 billioner dollar, der blev vedtaget i marts, vil teste et nyt forslag: Hvad betyder det for børn, når deres familier modtager kontanthjælp nok til at løfte dem ud af fattigdom?

Planen omfatter en udvidelse på 100 milliarder dollars af børneskattefradragsprogrammet, som vil tilføre familiebudgetter op til 1.600 dollars mere pr. barn og vil give selv de laveste indkomstfamilier mulighed for at drage fordel af det. Under den tidligere børneskattefradrag fik familier op til $2.000 i rabat på deres skatteregninger per barn, men mange fattige familier fik en mindre fordel - eller slet ingenting.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Nu vil selv de fattigste familier, der ikke tjener nok til at betale indkomstskat, kvalificere sig. Familier med borgerbørn vil nu få 3.000 dollars pr. barn og 3.600 dollars for børn under 6 år. Det er afgørende, at ydelsen bliver delt op og udbetalt i månedlige trin, hvor pengene er sat til at gå ud til familier via checks, debetkort eller direkte indskud fra torsdag, meddelte Biden-administrationen. For nogle familier kan pengene være transformerende. Den kolossale og historiske investering forventes at halvere børnefattigdom, ifølge en analyse fra Columbia Universitys Center for fattigdom og socialpolitik .

Beregn, hvor meget du får ud af det udvidede børneskattefradrag

Sen. Michael F. Bennet (D-Colo.), som har presset Kongressen til at udvide børneskattefradraget siden 2015, fungerede som superintendent for Denver Public Schools umiddelbart før han tiltrådte embedet i 2009. I løbet af hans fireårige embedsperiode som leder distriktet arbejdede han hårdt for at øge præstationerne blandt elever med lav indkomst, idet han mente, at der ikke var nogen undskyldning for, at børn i fattigdom ikke skulle få succes. Men selv da han så nogle succeser blandt skoler med høj fattigdom, begyndte hans synspunkter at ændre sig.

'En af de ting, som jeg kom væk fra oplevelsen i skoledistriktet, var, at skolerne ikke ville være i stand til at løse alle disse problemer på egen hånd,' sagde Bennet i et interview i april. 'Vi var nødt til at finde måder at skabe større økonomisk mobilitet for familier og børn.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Han citerede en 2011 undersøgelse foretaget af National Bureau of Economic Research der fandt ud af, at øgede skattefradrag kunne øge testresultaterne. 'Disse resultater tyder på, at der er betydelige afkast til offentlige politikker, der hjælper fattige familier med børn,' skrev økonomerne Raj Chetty og John N. Friedman, dengang fra Harvard University, og Jonah Rockoff fra Columbia University.

De gik videre og vurderede, at boostet i akademiske præstationer kunne høste gevinster i løbet af et barns levetid, hvilket øgede sandsynligheden for, at de ville dimittere og gå på college, og øge deres indtjening.

Denne teori vil blive testet på steder som Poplar-Cotton Center, et landbrugssamfund beliggende i hjertet af Californiens Central Valley, et landbrugskraftværk, der optager et bredt skår i statens indre.

Mindst en tredjedel af børnene her lever under den føderale fattigdomsgrænse, og på Pleasant View Elementary, hvor Alexa gik til og med ottende klasse, anses 90 procent af eleverne for at være økonomisk dårligt stillede.

Mark Odsather, en college-basketballspiller, der voksede op i det velhavende Bellevue, Washington, ankom til denne skole mere end to årtier efter at have fulgt sin kone til nærliggende Porterville, hvor hun har familie. Han begyndte sin lærerkarriere der, og til sidst rejste han sig for at blive superintendent for Pleasant View Elementary School District, hvor han, på 6 fod-7, er en iøjnefaldende tilstedeværelse. Elever på skolen scorer dårligt på standardiserede tests. Men Odsather sagde, at de først er fokuseret på at opfylde grundlæggende materielle og psykologiske behov.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Jeg vil have høje akademiske forventninger til mine børn, der er ingen tvivl. Men vi har så mange andre behov, som vi skal løse for vores børn,' sagde Odsather.

Odsather har formet skolen omkring at sikre, at eleverne opbygger et forhold til mindst én medarbejder. Så klasseværelser er opdelt af flytbare vægge, hvilket giver eleverne mulighed for at kombinere til nogle lektioner og for eleverne at interagere med forskellige lærere. Han hyrede også en skolepsykolog, hvis hovedansvar er at yde rådgivning, en sjælden ordning for en skole med 420 elever. (I gennemsnit beskæftiger skolesystemer en psykolog for hver 1.200 børn.)

Yesenia Ontiveros, datter af to landbrugsarbejdere, der voksede op i regionen, er kvinden, han hyrede til jobbet. Ontiveros ved selv, hvordan fattigdom kan gøre læring vanskelig. Hendes forældre var teenagere, da hun blev født, og de boede i et trangt hjem, hvor hendes soveværelse kun var et skab, og de kæmpede for at få enderne til at mødes, mens de plukkede druer i Delano.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Så tog de en pause: Hendes far lærte sig selv at kode og fik et job hos det nærliggende Kern County, og familien flyttede til Bakersfield. Alt ændrede sig. Hendes mor, lettet for stresset ved at overleve dagligdagen, hjalp hende med at studere. Hendes far begyndte at lægge planer for hende: Hun ville afslutte gymnasiet og derefter få sin universitetsgrad og derefter arbejde i mindst fem år. Og så, og først da, kunne hun begynde at date. Ontiveros sagde, at den økonomiske stabilitet gjorde det muligt for hendes forældre at forestille sig en anden slags liv for deres datter, hvor hun ikke ville være begrænset til lavtlønsarbejde.

'Vores adgang åbnede bare op for tingene,' sagde Ontiveros. Hun skiftede til et nyt skolesystem og blev optaget på et særligt matematik- og naturfagsprogram i gymnasiet. 'Før det var de bare så fokuserede på at overleve.'

Nationens uddannelsessystem har længe ligget langt fra dets ambition om at være den 'store udligner', hvor ethvert barn, rig eller fattig, kunne have lige muligheder for succes. I stedet har forskning vist, at husstandsindkomst er en af ​​de stærkeste faktorer, der former et barns akademiske vej. Pandemien har gjort dette svært at ignorere, med skoler, der kæmper for at betjene elever, der ikke havde mad, internet eller et roligt sted at lære derhjemme.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Vi ved, at det skaber en giftig situation for børn, når de ser deres forældre kæmpe for at få enderne til at mødes, kæmper for at betale regninger, kæmper for at holde lyset tændt eller tag over hovedet,' sagde Betsy Zorio, vicepræsident for amerikanske programmer. og fortalervirksomhed hos Red Barnet. 'Alt dette har en reel indflydelse på et barns evne til at fokusere i skolen og til at være i stand til at tage imod den information, der bliver præsenteret for dem.'

Hendes organisation oplevede sine familiers desperation, mens pandemien skred frem, underskud, der ikke kunne afhjælpes af efterskoleprogrammer eller budgettimer. Så det startede et kontantoverførselsprogram for de familier, der arbejder med organisationen i Californien og Kentucky, og gav kontante gavekort på $1.000 til familier, der var tilmeldt deres tidlige barndomsprogrammer, og $600 til familier, der sendte deres børn til organisationens sommerprogram. Organisationen gav 128 familier i Californien gavekort og delte dem ud sidste sommer og efterår. Kontantoverførselsprogrammet fra Red Barnet giver et indblik i, hvordan et uventet økonomisk løft kan hjælpe familier med at leve lønseddel til lønseddel.

Red Barnet er næppe den første organisation, der bruger kontante tilskud til at bekæmpe fattigdom. Adskillige byer i USA, ansporet af pandemien, eksperimenterer nu med at betale lavindkomstbeboere en 'universel grundindkomst', og nogle, inklusive Central Valley-byen Stockton, har set positive resultater.

Kontantbetalinger spredte sig fra Kongressen til Stockton til Brasilien - men forestillingen om 'universel grundindkomst' langt fra virkeligheden

I Poplar, fri for restriktioner - de eneste forbud var køb af alkohol, tobak og skydevåben - brugte familier Red Barnets midler til at betale telefon- og elregninger, reparere et defekt komfur og købe dagligvarer, der havde været uden for rækkevidde, såsom kød . En mor gik til Costco, så hun kunne høste besparelserne ved at købe mad i løs vægt. Og endnu en tillod hvert af hendes børn at udvælge et lille legetøj, en belønning for at udholde pandemiens kaos og uro.

For Elizabeth Elias, mor til fire i Poplar, kunne pengene ikke være kommet på et bedre tidspunkt. Pandemien betød, at hendes mand, der beskærer træer i Central Valleys store frugtplantager, fik sine timer skåret ned. I mellemtiden hobede regninger sig op. Hendes fire børn i alderen 1 til 6 havde brug for nye sko, og hun var bange for, at hun ville komme bagud med huslejen. Hun modtager madkuponer og fordele gennem det særlige supplerende ernæringsprogram for kvinder, spædbørn og børn - bedre kendt som WIC - men intet, der kunne hjælpe dem med at betale regningerne, da hendes mand mistede sit job.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

De 1.000 $ gav pusterum - ikke kun fra finansiel uro, men fra stresset, der fulgte med hendes mands sporadiske indkomst og en hurtigt udtynding opsparingskonto.

'Gracias a Dios,' sagde Elias i marts, da hun sad i stuen i det hjem, hun lejer, væggene malet i levende lilla og pudset med fotos af sine børn. Ude i forhaven, omkranset af et kædehegn, viste familien et gårdskilt, der meddelte, at deres ældste, Geraldo, havde opnået en statsborgerskabspris.

Elias kom til USA som teenager og landede i et andet lille samfund i Tulare County. Hun tilmeldte sig engelsk og børneudviklingsklasser på et lokalt community college, men blev hurtigt overvældet. At lære og skrive på engelsk var for svært, ligesom det var at balancere klassearbejde med et dagjob i markerne.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Børn fra fattige husstande er allerede bagud efter deres mere velhavende klassekammerater, når de går i børnehaven, og ulighederne fortsætter gennem skolen. Studerende, der lever i fattigdom, er dobbelt så tilbøjelige til at gentage en karakter, og 10 gange så tilbøjelige til at droppe ud af gymnasiet, fandt forskere for et årti siden, en sekvens af begivenheder, der gør det svært for dem at undslippe det. Husstandsindkomst er uudsletteligt præget på testresultater: På SAT scorede studerende fra husstande, der tjente mindre end $20.000, i gennemsnit 400 point mindre end studerende, der voksede op i hjem, hvor indtjeningen oversteg $100.000 ifølge data fra 2014. Alt dette forstærkes også af det faktum, at skoler i fattige samfund ofte er underfinansierede.

Nu følger Bennet og andre nøje med for at se, hvad der sker, hvis den udvidede børneskattefradrag gøres permanent. Hvad vil det betyde for skoler, der hele tiden skal fiksere, om deres elevers materielle behov bliver opfyldt? Hvad vil det betyde for studerende at afhjælpe stresset med finansiel ustabilitet?

'Der er nogle ting, vi kan gøre for at forbedre økonomisk mobilitet, som - jeg håber, jeg forventer - også vil forbedre akademiske resultater for børn,' sagde Bennet.

For Nancy Martinez ville de ekstra penge betyde, at hun ikke længere skulle skjule den utrættelige stress, hun føler over familiens økonomiske problemer. Hun sagde, at hun arbejder hårdt for at skjule det for sine yngste børn, men nogle gange spørger de, hvorfor hun græder, sagde hun. Alexa har, selv mens hun hjalp med at tage sig af sin far og yngre søskende, formået at holde et lige-A-gennemsnit. Hun studerer i enkeltværelset i traileren over familiens larm, mens andre studerende er vendt tilbage til klasseværelserne. Hun sagde, at økonomisk stabilitet for hende ville gøre det lettere at fokusere på skolen.

Ontiveros mener, at pengene kan være en game changer for familier, hun tjener, og at de mere end noget andet kan lindre noget af den stress, som hendes elever bærer fra dag til dag. Nu, sagde hun, har hun lært at opdage, når børn er angste, simpelthen ved den måde, de går på. Engang indhentede hun en elev på skolen og fornemmede, at der var noget galt. Efter at hun havde presset ham, smeltede han i tårer og fortalte hende, at han havde overvejet selvmord. Han havde båret vægten af ​​sine forældres problemer på ryggen, sagde han, og det var ved at blive for meget.

'Det er i deres kroppe efter et stykke tid,' sagde Ontiveros. 'Det tager en vejafgift.'