'En national krise': Da coronavirus tvinger mange skoler online dette efterår, bliver millioner af afbrudte elever efterladt

'En national krise': Da coronavirus tvinger mange skoler online dette efterår, bliver millioner af afbrudte elever efterladt

Før pandemien blev det kaldt ' lektiegabet ' på grund af det stigende antal lærere, der tildelte lektier, der krævede internetadgang. Nu, hvor pandemien tvinger mange skoler til at skifte til fjernundervisning, vil afbrudte elever gå glip af mere end lektier. De vil savne hele skolen.

På trods af al snak om Generation Z's internetkyndige, er et fantastisk antal unge mennesker låst ude af virtuelle klasser, fordi de mangler højhastighedsinternettjeneste derhjemme. I 2018 boede næsten 17 millioner børn i hjem uden højhastighedsinternet, og mere end 7 millioner havde ikke computere derhjemme, ifølge en rapport udarbejdet af en koalition af borgerrettigheds- og uddannelsesgrupper, der analyserede folketællingsdata for det år.

Problemet påvirker en uforholdsmæssig høj procentdel af sorte, latino- og indianske husstande - med næsten en tredjedel af eleverne, der mangler højhastighedsinternet derhjemme. Studerende i sydlige stater og i landdistrikter var også særligt overrepræsenterede. I Mississippi og Arkansas manglede omkring 40 procent af eleverne højhastighedsinternet.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Efter lukningerne foranlediget af udbruddet af den nye coronavirus, skyndte skolesystemerne sig med at købe og distribuere bærbare computere og WiFi-hotspots til studerende, og tjenesteudbydere tilbød rabatter til familier med lav indkomst, en indsats, der gjorde et indhug i tallene.

Coronavirus afslører internetulighed blandt amerikanske studerende, når skoler lukker deres døre

Uddannelsesfortalere siger, at Kongressen kunne levere en nem løsning som en del af en corona-hjælpepakke ved at udvide et eksisterende program, der hjælper skoler og biblioteker med at få internetservice. Men disse håb kollapsede sammen med forhandlingerne mellem Kongressen og Det Hvide Hus om en ny nødhjælpspakke. Da forhandlingerne var fastlåst, udstedte præsident Trump en bekendtgørelse om lindring af coronavirus. Det giver intet for K-12 offentlige skoler. Konsekvenserne af kløften mellem dem, der har adgang til virtuel læring, og dem, der ikke har, kunne mærkes i de kommende år.

'Det er forfærdeligt,' sagde rep. Abigail Spanberger (D-Va.), som har presset på for at øge finansieringen, der subsidierer omkostningerne ved internetservice til skoler og biblioteker. Hendes distrikt indeholder dele af det landlige Virginia, som ikke betjenes af internetudbydere. 'Vi forpligter os generationsvis til betydelige kløfter i vores lokalsamfund over, hvilken form for uddannelse vores børn får.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Internetadgang er så central for børns uddannelse, at det at lade eleverne gå uden den er som at sende dem til klasseværelser uden lærebøger, sagde Jordana Barton, der studerer den digitale kløft i Texas som rådgiver for samfundsudvikling for Federal Reserve Bank of Dallas. Så mange studerende er uden internettjeneste er 'en parodi,' sagde hun.

'Før pandemien troede jeg, at lektiegabet var så alvorligt, at internettet burde stilles til rådighed af skolerne,' sagde hun.

Kaos kyst til kyst som et skoleår som ingen andre lanceringer

Undervisere har længe set adgang til højhastighedsinternet som væsentlig - ikke valgfri - for studerende. Nu har pandemien tvunget mange skoler til at starte undervisning på afstand, og problemet er blevet mere presserende. Fordi internettet er afgørende for at få adgang til virtuel undervisning, er manglende levering af tjenesten til eleverne det samme som at udelukke dem fra skolen helt.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Det går tilbage til de gamle dage, hvor vi blokerede folk fra at gå i skole for at kunne lære at læse,' sagde Pedro Martinez, superintendent for San Antonio Independent School District i Texas. Mere end halvdelen af ​​familierne i Martinez' distrikt har ikke højhastighedsinternettjeneste derhjemme. 'Det er ligesom vi siger: 'Du kan ikke komme i klassen. Du kan ikke komme i skole.' '

Maryland bosiddende Haydee Berdejo, 18, har ikke højhastighedsinternet hjemme i Baltimore og kan kun komme online med en smartphone. Da hendes magnetgymnasium, Baltimore City College, lukkede ned i midten af ​​marts, tilbragte hun sin skoletid bøjet over telefonen, hvor hun havde svært ved at høre sine lærere.

Berdejo, som er fra Mexico og stadig lærer engelsk, sagde, at opsætningen gjorde det endnu sværere at bygge bro over sprogkløften. Til tider var skærmen sløret. Og selvom hendes klasser for det meste undervises på engelsk, hvor skolerne er lukkede, har hun ikke længere adgang til en oversætter.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Hun sagde, at hun er bekymret for det kommende skoleår, fordi hun har haft ringe mulighed for at øve sig på engelsk. 'Jeg er bekymret for, at jeg ikke vil være i stand til at deltage i klassen eller besvare et spørgsmål fra læreren, fordi jeg ikke ved, hvad de siger til mig,' sagde hun på spansk.

Selvom mange elever starter i skole uden højhastighedsinternettjeneste derhjemme, har Kongressen og Federal Communications Commission ikke gjort meget for at hjælpe skolesystemer med at opfylde dette behov. Mange har opgivet håbet om, at der kommer hjælp, og har i stedet appelleret til velgørende organisationer, filantroper og internetudbyderne selv i håb om donationer eller rabatter. Susan Enfield, superintendent for Highline Public Schools i staten Washington, oprettede et program for at give mere velhavende familier mulighed for at 'sponsorere' husstande med lav indkomst ved at betale deres internetregninger.

Selvom nogle tjenesteudbydere tilbyder rabatter til familier med lav indkomst, er service stadig uden for rækkevidde for dem, der har dårlig kredit eller ubetalte regninger. Og selv den nedsatte sats kan være for meget - især for familier, der kæmper med jobtab.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I Baltimore hjalp skolesystemet med at oprette 7.000 familier med Internet Essentials, et program, der leverer billige internettjenester til kvalificerede husstande. De første to måneder af programmet var gratis. Men i sidste måned indså skolesystemet, at hvis det ikke betalte regningen på 650.000 $, ville mange af disse familier miste service.

'Jeg havde ikke tænkt mig at stå og lade 14.000 elever ikke være i stand til at logge på på grund af en regning, vi vidste skulle betales,' sagde Baltimore City Public Schools CEO Sonja Santelises. 'Det er endnu en ting, som skolerne bliver bedt om at gøre for at betjene børn og familier.'

Manglen på en national strategi har efterladt superintendenter til at udtænke løsninger på egen hånd. Og det betyder, at om eleverne bliver forbundet, afhænger ofte af en superintendents karisma og det omgivende samfunds generøsitet, sagde Santelises.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Det er lederne, der forsøger at indgå aftaler, som forsøger at forhandle, forsøger at udnytte penge her, udnytte penge der,' sagde Santelises. 'Hvis vi stoler på den individuelle forhandlingskapacitet hos Sonja Santelises eller enhver anden siddende forstander for at sikre, at familier har WiFi, er det problematisk, og det er en opdeling, og det er symptomatisk for et meget større problem.'

Et mangeårigt program drevet af Federal Communications Commission, der subsidierer internettjenester til skoler og biblioteker, er til ringe hjælp for eleverne under pandemien. FCC-formand Ajit Pai fortalte skoler, at de kun kan bruge midlerne til internetservice på deres campusser - selv når skoler er blevet lukket ned. Pai har sagt, at loven ikke tillader, at pengene bruges til at levere indenlandske internettjenester, og at han ikke har autoritet til at gøre andet.

FCC-kommissær Jessica Rosenworcel, den eneste demokrat i panelet, er uenig - ligesom kongresdemokrater og skoleledere over hele landet. Hun anklagede kommissionen for at undlade at handle for at løse det, hun kaldte 'en national krise.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'FCC stikker hovedet i sandet eller ser den anden vej og gør alt, hvad det kan for at ignorere dette,' sagde Rosenworcel. 'Dette er noget, vi kan ordne - og det bør vi.'

Skoler og elever er blevet overladt til at finde løsninger på egen hånd. Parkeringspladserne for skoler, biblioteker og fastfood-restauranter, der tilbyder gratis WiFi, er blevet de facto klasseværelser for mange studerende. Andre skolesystemer udstyrede busser med WiFi-hotspots og parkerede dem i undertjente kvarterer. I nogle skolesystemer, såsom Baltimore, betalte embedsmænd bare hundredvis af familiers regninger ud af deres egne budgetter for at holde husstandene online.

Men ingen af ​​de improviserede løsninger er bæredygtige eller skalerbare, og de er ofte afhængige af skolens embedsmænds evne til at bejle til filantroper og forhandle med internetudbydere.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Cleveland Public Schools CEO Eric Gordon sagde, at han håber, at pandemien vil tvinge lovgivere til at genoverveje, hvordan de ser på internettet. Han sagde, at to tredjedele af husstandene i hans distrikt kun kan oprette forbindelse til internettet via mobiltelefon, hvilket er utilstrækkeligt til virtuelle klasser.

'Det er lige på tide, at vi erkender, at internettet er blevet en forsyningsvirksomhed på samme måde, som elektricitet blev en offentlig forsyning,' sagde Gordon.

Bryan Akins, rektor på Keota High School i det sydøstlige Oklahoma, sagde, at mange af hans familier ikke har et pålideligt mobilsignal - endsige højhastighedsinternet. Virksomheder ser kun ringe incitament til at lægge bredbåndslinjer på steder, hvor de ikke vil få mange kunder, eller de overfører udgifterne til kunderne og opkræver mere til dem, der bor i fjerntliggende samfund. Skolens overgang til fjernundervisning i foråret udgjorde 'et stort problem,' sagde Akins.

'Mine lærere kan undervise virtuelt, men mine elever kan ikke få adgang til det virtuelt,' sagde Akins. I stedet leverede medarbejdere i distriktet med høj fattigdom lektier sammen med ugentlige indkøbspakker. 'Nu stoler du på, at forælderen hjælper med at undervise, eller at eleven underviser sig selv.'

Men selvom forbindelsesudfordringer ofte betragtes som et problem i landdistrikterne, mangler mange studerende i byområder også højhastighedsinternetservice derhjemme. I nogle tilfælde skyldes det, at de bor i kvarterer, der - ligesom mange landdistrikter - ikke har infrastrukturen. I mange andre er barrieren udgiften, selvom mange tjenesteudbydere tilbyder lavindkomstfamilier kraftigt nedsat internetservice. Familier, der står over for finansiel uro i recessionen, kan vælge at droppe internettet.

Jaclyn Trapp, der skal starte i 10. klasse på MC2STEM High School i Cleveland, deler en Chromebook med en lillebror og med tre stedsøskende, der kommer på besøg i weekenden. Da pandemien ramte, fik hendes mor og stedfar, begge indendørs malere, et stort økonomisk slag, da arbejdet tørrede ud. Så de annullerede deres hjemmeinternettjeneste, som havde kostet omkring $60 om måneden.

Jaclyn begyndte at bruge sin telefon som et hot spot - men snart var hun løbet tør for data. Til sidst indgik familien en aftale med en ovenpå nabo, som gik med til at give familien lov til at bruge hans WiFi, hvis de deler regningen. Men signalet, som skal rejse til deres lejlighed i underetagen, er langsomt og upålideligt.

'Uden internettet og ikke at gå i skole, er det virkelig svært at lave skolearbejde,' sagde Jaclyn.