Hvordan Amerika svigtede studerende med handicap under pandemien

Hvordan Amerika svigtede studerende med handicap under pandemien

En smuk eftermiddag sidste sommer klatrede 9-årige Maki op på en trampolin bag sit hjem i det nordlige Virginia og begyndte at skrige, som om han var blevet skudt.

Hans mor skyndte sig ind i gården. Maki, som er diagnosticeret med højfungerende autisme og opmærksomhedsunderskud/hyperaktivitetsforstyrrelse - og som havde klaret sig godt fagligt og socialt før pandemien - råbte, at der var en slange på ryggen. Han sad sammenkrøbet i hug, ansigtet stift af frygt. Han råbte til sin mor om at tage det gigantiske krybdyr væk, der var ved at vikle sig om hans hals. Hun forsøgte at fortælle ham, at der ikke var nogen slange.

Maki led af et sammenbrud i sin evne til at opfatte virkeligheden. Mere end et dusin læger og børnepsykiatere fortalte senere hans forældre, at de mente, at de måneder, Maki brugte på at lære hjemme sidste forår, væk fra daglige skoleritualer og andre børn, bidrog til hans forbløffende forværring. De sagde, at det var afgørende, at han vendte tilbage til personlig skole, på fuld tid, hvis det var muligt.

Maki, hvis forældre talte på betingelse af, at hans efternavn ikke blev afsløret for at beskytte hans privatliv, blev kortvarigt indlagt på hospitalet, og til sidst gik han tilbage i et klasseværelse i november flere dage om ugen. Men i flere måneder var han alene med en skærm og brugte en iPad til at følge sin lærers fjerninstruktion. I foråret vendte flere elever tilbage, og Maki var hos dem to dage om ugen. Denne måned steg hans tid med andre elever, og læreren vendte tilbage.

Da elever med handicap vender tilbage til skolen, er distrikterne uforberedte på at opfylde deres behov

Det er stadig ikke noget som skolen, som han kendte det før. Og selvom børn overalt i Amerika har set deres skoledage blive vendt op af coronavirus-pandemien, er pausen i rutinen især ødelæggende for elever som Maki, der ofte er afhængige af strukturer og mønstre for at få en sikker selvfølelse.

Mere end et år efter, at pandemien begyndte, indrømmer embedsmænd i skoledistrikter over hele landet, at de fejlede under krisen med at levere kvaliteten af ​​den uddannelse, som studerende med handicap har lovligt ret til at modtage. Konsekvenserne af denne fiasko vil sandsynligvis vare ved i årevis, hvis ikke årtier, advarer fortalere og eksperter.

Mere end 7 millioner studerende er berettiget til særlige pædagogiske tjenester under den føderale Individuals with Disabilities Education Act (IDEA). Disse børn, som hver især følger et individuelt uddannelsesprogram, der præciserer, hvilke ekstra eller forskellige tjenester de har brug for i skolen, tegner sig for anslået 14 procent af alle amerikanske skolebørn.

Mens nogle trivedes, mens de lærte hjemmefra under pandemien - inklusive en dreng, hvis kørestol fik ham til at føle sig malplaceret i skolen, men som ikke kunne skelnes fra sine klassekammerater på Zoom - gjorde de fleste det ikke, og talsmænd og undervisere siger, at mange har lidt betydelige udviklingsmæssige tilbageslag.

Pandemien tvang skoler og distrikter til at anerkende måder, hvorpå de længe har kæmpet for at opfylde behovene hos deres mest sårbare elever. Det ansporede skoleembedsmænd nogle steder til at være kreative i at nå ud til elever, der sidder fast derhjemme, hvilket førte til udviklingen af ​​teknologi, taktik og teknikker, der sandsynligvis vil overleve pandemien.

'Ingen har det perfekt,' sagde Lauren Katzman, der er lektor ved Arizona State University og administrerende direktør for Urban Special Education Leadership Collaborative, som arbejder med byskoledistrikter. 'Men nu er der steder, der klarer sig godt, og steder, der er sat op til at klare sig godt, mens det går fremad.'

Frustrerede forældre henvender sig til domstolene

Da skolerne lukkede sidste forår, måtte forældre i alle slags husstande overtage undervisningen af ​​deres børn. Men byrden faldt især tungt på dem, hvis børn har alvorlige handicap og kræver en menu med forskellige terapier: tale, syn, fysisk, erhvervsmæssig.

'At være en forælder og en lærer og en terapeut og en kliniker og en vejleder og en vild kok og en viceværtsmedarbejder, det er bare ikke bæredygtigt,' sagde Makis mor, Lisa, der sagde sit job op som fysisk træner for at styre instruktion af Maki og hans 9-årige søster, Bella, som har cerebral parese. 'Vi dør langsomt indeni.'

Skolens embedsmænd vidste, at elever med handicap kæmpede mest. Så da de begyndte at føre børn tilbage i klasseværelset, satte de elever med handicap forrest i køen.

Men fremskridtet gik langsomt.

Specialundervisningsstuderende er ikke bare bagud i pandemien - de mister nøglefærdigheder, siger forældre

Sundhedsmæssige forholdsregler betød, at den personlige tid var begrænset. Lærere og udbydere var ikke altid villige til at gå ind i klasseværelserne igen. Nogle gange havde elever med særlige behov problemer med at bære masker. I Meriden, Conn., hvor undervisningsminister Miguel Cardona boede og underviste i folkeskolen, sendte skoledistriktet - mod statens råd - nogle børn hjem, fordi de ikke kunne holde deres masker på. Distriktet måtte vende sin politik, efter at forældre havde klaget.

Frustrerede mødre og fædre henvendte sig til domstolene og anlagde retssager i stater, herunder Hawaii, Illinois, Pennsylvania og New York. Den centrale påstand var den samme: Børn med handicap bliver nægtet den uddannelse, de har ret til at modtage i henhold til føderal lov.

Uddannelsesministeriet begyndte at undersøge spørgsmålet i slutningen af ​​2020 under Trump-administrationen, rettet mod store skolesystemer såsom Indiana Department of Education, Seattle Public Schools, Los Angeles Unified School District og Fairfax County Public Schools i Virginia. Afdelingen sagde fredag, at den ikke kunne kommentere på åbne sager.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Problemer med specialuddannelser er ikke noget nyt. I 1975 vedtog Kongressen IDEA, den vigtigste føderale lov, der adresserer behovene hos studerende med handicap. Det kræver, at skoledistrikter leverer en 'gratis passende offentlig uddannelse' til alle elever med handicap. Det foreskriver også, at undervisning skal foregå i det mindst restriktive miljø som muligt, hvilket betyder, at børn med særlige behov har maksimal evne til at interagere med elever, der ikke har særlige behov.

Da IDEA bestod, lovede den føderale regering at betale 40 procent af de gennemsnitlige udgifter til uddannelse for studerende med handicap hvert år. Det er aldrig kommet tæt på. I regnskabsåret 2020 gav det lidt over 13 procent af det lovede, hvilket gav staterne 12,8 milliarder dollars.

Præsident Biden lovede at sætte den føderale regering på en årelang vej til endelig at nå sit mål på 40 procent, og han foreslår i sit budget for 2022 et løft på 2,6 milliarder dollars i finansieringen af ​​specialundervisning i løbet af 2021, hvilket bringer det føderale samlede beløb til 15,6 milliarder dollars. I den amerikanske redningsplanlov, der blev vedtaget af Kongressen i marts, søgte og vandt Biden et ekstra engangsboost på 3 milliarder dollars til IDEA, så distrikter kan hjælpe specialundervisningsstuderende med at komme sig fra pandemien.

Men problemerne går ud over finansiering; skoler har næsten aldrig nok speciallærere. Den føderale regering siger, at den nationale mangel er på 8 procent, men den er mere akut end i nogle stater. I Michigan sagde State Superintendent Michael Rice for nylig, at der er 'en kritisk' mangel på disse lærere.

Manglen på uddannede specialundervisningslærere har fået mange distrikter til at ansætte folk, der ikke er autoriseret inden for området. I Californien rapporterede Commission on Teacher Credentialing, at i skoleåret 2017-18 var kun omkring 38 procent af de nye specialundervisningslærere godkendt.

'Som et resultat bliver studerende med handicap, som ofte har de største behov, ofte undervist af de mindst kvalificerede lærere,' konkluderede en 2020-rapport fra det californiske Learning Policy Institute, en nonprofit tænketank.

Skoler mangler også ofte talepatologer, der coacher børn med særlige behov, der kæmper for at tale, og ergo- og fysioterapeuter, der arbejder med børn, der har svært ved at gå eller bevæge sig. Problemet forværredes under pandemien, da disse arbejdere ikke kunne gå ind i elevernes hjem for at udføre deres arbejde.

Nogle distrikter var i stand til at tilbyde nogle af disse særlige tjenester online. Men mange er umulige at kopiere i den virtuelle verden.

Isoleret og bange, lærer lidt

Moet Archer, der arbejder som specialuddannelseskonsulent i Atlanta, var gået på arbejde personligt med nogle af de studerende, hun betjener under pandemien - men det betød, at den 42-årige enlige mor måtte efterlade sine to teenagedøtre med handicap til at lære alene hjemme, uden opsyn.

Alaya Manning, 15, er autist, og hendes tale- og sprogfærdigheder er svækkede; Aryanna Manning, 14, har en hørenedsættelse. I lang tid betød skolen at sidde på sofaer i deres stue, mens de stirrede ind i skoleforsynede computere, der lå på tv-bakker.

Pigerne følte sig isolerede og bange og lærte lidt om noget, sagde begge. Aryanna sagde, at hun holdt op med at tale i onlinetimerne, fordi børnene grinede af hende for at stille 'lette' spørgsmål.

Teenagerne vendte tilbage til skolen personligt på deltid i foråret, og Archers kæreste overvåger dem nu på de dage, de lærer virtuelt, stiller deres spørgsmål og tilskynder dem til at udføre opgaver.

For forældre, der forsøger at kopiere skole for børn med handicap, er det en forvirrende opgave

Alligevel er pigerne gået tilbage, sagde deres mor. Til tider reagerer Alaya på spørgsmål ved at grynte - en vane, som hun næsten havde sparket fra sig før pandemien. Aryanna har mistet matematiske færdigheder og glemmer simple ting, såsom dagene i måneden, sagde Archer.

Begge pigers karakterer er styrtdykket. De siger, at de hader skole nu.

'Jeg tror ikke, jeg nogensinde har haft angst, men nu har jeg det,' sagde Aryanna, som nogle gange bliver overbevist om, at hendes krop ryster, når den er ubevægelig. 'Jeg synes ikke, de skal tælle karakterer mod os i år.'

Nogle tilpassede sig, nogle gavnede

Mens de fleste distrikter kæmpede for at hjælpe elever med handicap, tilpassede nogle sig, herunder Wisconsins Sun Prairie Area School District. Distriktet har 8.400 elever - 1.333 af dem er diagnosticeret med handicap, herunder autisme, traumatiske hjerneskader og synsnedsættelser.

Specialuddannelsesdirektøren, Jennifer Apodaca, sagde, at personalet fornyede individualiserede læringsplaner for hver elev med handicap, så de kunne lære effektivt i den virtuelle verden. De lavede how-to-videoer til forældre og omsorgspersoner og mødtes regelmæssigt med dem - online - for at give råd om, hvordan de kan støtte deres barn.

'Vi har lært vigtigheden af ​​teknologisk viden for hver enkelt elev, uanset hvor betydelig deres funktionsnedsættelse er,' sagde hun og bemærkede, at elever med alle former for handicap er blevet dygtige til online værktøjer.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Specialundervisnings- og klasselærere begyndte at planlægge lektioner sammen, og for 2020-2021-året oprettede distriktet elevstøttecentre: teams af mennesker på hvert skolested, der adresserer børns akademiske og personlige behov, startende med de mest sårbare børn.

'Vi har lært at gøre utrolige ting under vores omstændigheder,' sagde Apodaca.

Virtuel skole gavnede nogle elever med handicap. For dem med angst eller opmærksomhedsforstyrrelser fjernede læring hjemmefra distraktioner, hvilket muliggjorde hidtil uset akademisk ekspertise, sagde fortalere.

Online læring gav andre mulighed for at transformere sig socialt.

Ryan Desai i Loudoun County, Va., havde altid skilt sig ud i skolen. Han blev født med en sjælden knoglesygdom, der gør hans hænder stive og hævede, låser hans store led i en bøjet stilling og eroderer hans knogletæthed over tid.

Den 9-årige rejste på sin skoles gange i en motoriseret kørestol - og stødte på utallige barrierer for inklusion. Når andre børn sad på gulvet i rundkreds, måtte han forblive hævet over dem i sin kørestol.

Men i den virtuelle skole blev Ryan bare endnu et ansigt på skærmen.

En skræmmende brandøvelse tvang en teenager til at se sin skole gennem en handicappet vens øjne. Så kunne hun ikke se væk.

'Han føler, at han er en del af klassen,' sagde hans mor, Bobbi Desai. 'Det var noget, jeg aldrig ville have forudset.'

Sidste september iførte Ryan sig en knap-down-skjorte og kørte sig selv foran sin families pejs. Han stod over for et kamera, tog en dyb indånding og begyndte:

'Hej alle sammen, det er godt at være her. Jeg er Ryan Desai. ... jeg vil gerne være din præsident.”

Han løb, sagde han, fordi han ville hjælpe alle med at få succes med virtuel læring og at 'elske alle mere.' Han lovede at levere længere pauser og flere læringsspil.

Da stemmerne kom, blev Ryan valgt til klassepræsident.

'Det er overvældende'

I Arlington, Virginia, bekymrer Makis forældre sig stadig om hans fremtid.

Lægerne advarede om, at jo længere Maki sidder fast i pandemiens version af skolen, jo mere varig skade vil han sandsynligvis lide.

Maki fortsætter med at hallucinere og pludre om sine yndlingsfodboldspillere eller en scene fra en Batman-film, sagde Reed, hans far. Snakken er en verbal form for 'stimming', noget nogle børn på autismespektret gør, når de føler sig stressede. Det beroliger Maki.

Han er i skole med andre elever fire dage om ugen nu, og skolen forsøger at reducere hans iPad-tid. På et møde i denne måned fortalte hans lærere dem, at han var kommet et år bagud i sine læsefærdigheder under pandemien.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Men det, som Reed sagde, afspilles i hans sind, er en scene dagen før Makis niende fødselsdag i november. Han var lige blevet færdig med at bade sin søn. Maki stirrede i det fjerne uden at se på noget, mens hans far pakkede ham ind i et håndklæde. Han sagde: 'Far, kan jeg dø til min fødselsdag?'

Ikke alle dage er dårlige. På en nylig, bedre en, forsøgte Lisa at bringe sin søns opmærksomhed tilbage til hans skolearbejde. Da hun stod i familiens køkken, bad hun ham om at efterligne hende, da hun strakte begge arme helt ud og førte dem ind igen, én efter én, for at røre ved sin næse.

'Det er overvældende,' sagde Maki til sin mor. Hun nikkede. 'Det er svært,' sagde han, og hun nikkede igen.

Men han bøjede sig over et regneark til matematik - og fik alle sine subtraktionsproblemer rigtigt.

Fotoredigering af Mark Miller. Kopiredigering af Melissa Ngo. Design af J.C. Reed.