Gymnasiets kammerater sætter et år uden sidestykke i perspektiv

Gymnasiets kammerater sætter et år uden sidestykke i perspektiv

Af de omkring 3,5 millioner gymnasieelever, der dimitterer dette forår, vil nogle få - nogle få - blive udnævnt til æresbevisninger, den mest undvigende af high school-udmærkelser.

Top af klassen. Kronen på den akademiske præstation af mange års opslidende studier og lektier, papirer og projekter, quizzer og tests.

Og så endnu en forhindring. Træd op foran klassekammeraterne og hold dit livs tale. Et ungt liv, ganske vist, men alligevel. Der er pres for at finde ord til at sætte det sidste år på skolen i kontekst for dine medkandidater. At udforme et budskab, der vil vække genklang, berolige, måske endda inspirere, når livet efter gymnasiet nærmer sig.

Det er svært nok i et normalt år. Men i år, hvor skolen ofte slet ikke føltes som skole, hvor klassekammerater og lærere for det meste var miniaturebilleder på en flimrende skærm, da ansigter og følelser var maskeret og landet indhyllet i sygdom, død og splid, og fandt ordene til få mening med det hele og finde skår af lys og formålet har været så meget desto mere udfordrende.

Valedictorians opfordres til at tænke stort og lyst. Med deres taler forventes de at fremkalde optimisme og udnytte en idealistisk vision for fremtiden.

Ordet valedictorian kommer fra det latinske vale dicere eller 'at sige farvel.' Så det er en farvel-tale, men også en 'Se hvad vi har gjort'-tale. Og det, seniorer har gjort i år, er aldrig blevet gjort før. Fra start til slut har dette skoleår været under en sky. På nogle skoler åbnede dørene sig aldrig, og læring fandt sted ikke i tusindvis af klasseværelser, men i millioner af soveværelser og køkkener, på verandaer og på parkeringspladser, eller hvor WiFi-signalet var stærkest.

Til dels skjult af isolation kæmper mange af landets skolebørn med mental sundhed

For dem, der var heldige nok til at have undervisning personligt, blev oplevelsen maskeret og distanceret, sporet og testet, og altid et lille coronavirus-udbrud væk fra alle blev sendt hjem. Angst var en konstant, især for administratorer og personale og lærere - Gud velsigne lærerne - men også de elever, der ikke ønskede at bringe covid-19 hjem til deres forældre og bedsteforældre, som ikke ønskede at være med til at forværre deres livs værste helbredskrise.

Så ja, vældig godt til alt det. Farvel og god ridning. Men også . . . se hvad de har lavet.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Mens usikkerheden svirrede omkring dem, forblev de fokuserede. De tilpassede deres læring. De afsluttede deres opgaver. De bestod deres prøver. De støttede hinanden. De rensede og knuste den ud, selv når enden virkede uden for rækkevidde.

'Jeg har været vidne til en masse udbrændthed i min skole, i og uden for klasserne, bare på grund af hvordan dette miljø på en måde har udmattet en masse mennesker,' sagde Grayson Catlett, som dimitterer i toppen af ​​sin klasse kl. Central High School i Chattanooga, Tenn.

Men vanskelighederne med at lære under pandemien og at være vidne til og opleve den racemæssige og politiske tumult, som landet har udholdt i det seneste år, har også haft en anden effekt, sagde Catlett. Det har gjort ham og hans klassekammerater mere robuste, og det har han planer om at reflektere over i sin tale.

'Vi har været meget igennem, og det er givende bare at afslutte gymnasiet generelt i år,' sagde Catlett, som skal studere statskundskab ved University of Pennsylvania. Han planlægger at afslutte sin tale med at sige: 'Hvis dette er alle de ting, vi kunne overkomme, har jeg svært ved at forestille mig, hvad vi ikke kan.'

Hvordan en landlig by i Virginia kom sammen til en uforglemmelig pandemibal

Ud over at opbygge robusthed har det seneste år givet kontekst og muligheder for refleksion for Catlett og hans årgang af seniorer i hele landet. Det har fået dem til at tænke mere, siger de, over verden og deres plads i den. Og deres formål med det.

For Lana Lubecke, kurator ved Kalani High School i Honolulu, gav pandemien og det seneste års politiske og sociale uro hende en stærkere følelse af, hvad hun ville gøre.

'Før pandemien følte jeg, at jeg var strakt meget tynd,' sagde Lubecke. 'Og da stort set alt blev aflyst, fik jeg lidt tid til at læne mig tilbage og tænke, hvad bekymrer jeg mig om? Hvilke aktiviteter vil jeg prioritere? Hvad er de mest meningsfulde, og hvordan tror jeg, at jeg kan få mest indflydelse? Og jeg synes, jeg har lært meget.'

Med tid til at træde tilbage og vurdere, sagde Lubecke, at hun indså, at hun ønskede at blive mere borgerligt engageret i sit samfund. Hun har brugt en del af det seneste år på at slå til lyd for ligestilling på uddannelsesområdet og gøre bedre uddannelsesmuligheder tilgængelige for flere studerende.

Der er visdom at hente fra disse unge sind og perspektiv ud over deres år og de anerkendelser, de har samlet.

At være en gymnasielærer er ikke en sikker billet til berømmelse og rigdom, men nogle er blevet berømte og heldige. Højesteretsdommer Sonia Sotomayor var den første i sin gymnasieklasse. Det samme med sociologen og borgerrettighedsaktivisten W.E.B. Du Bois og skuespillerinden Natalie Portman. 'Weird Al' Yankovic også. Jeff Bezos, der ejer The Washington Post og mange andre ting, blev kurator ved Miami Palmetto Senior High i 1982 og fortalte Miami Herald på det tidspunkt, at han ønskede at 'bygge rumhoteller, forlystelsesparker, yachter og kolonier for 2 eller 3 mio. mennesker, der kredser om Jorden.'

Valedictorians opfordres til at tænke stort og lyst. Med deres taler forventes de at fremkalde optimisme og udnytte en idealistisk vision for fremtiden. Det er en sidste peptalk for klassekammerater, hvoraf mange aldrig vil se hinanden igen, når først deres mørtelbrætter er kastet i luften.

Men et rosenrødt syn kan være svært at indkalde for seniorer, der er blevet myndige i det seneste årti. Pandemien er kun den seneste i en parade af begivenheder, der har disharmoniseret deres unge liv.

'Jeg spekulerer på, om voksne, du ved, indser, at folk på min alder var 13 og 14 under valget i 2016?' sagde Carmelina Komyatte, en senior og valedictorian ved Bishop Noll Institute i Hammond, Ind. 'Ligesom, jeg kan huske, at jeg var 13 år og så 'Access Hollywood-båndet' af Donald Trump, du ved, der indrømmede at have overgrebet kvinder seksuelt. . . . Og jeg var 14 år for Charlottesville, og jeg var nybegynder til Parkland-skydningen. Så jeg tror, ​​ingen kan sige, at vores generation er idealistisk omkring politik. Det er vi bestemt ikke.'

Men hvis de ikke er idealistiske, er de beslutsomme. Komyatte, som vil gå på University of Notre Dame til efteråret, sagde, at hendes budskab til hendes klassekammerater er ikke at blive modløs eller besejret af de udfordringer, de har stået over for. Hun og hendes kohorter, sagde hun, er nødt til at gå ind i det næste kapitel af deres liv 'med formål og med den hensigt at hjælpe andre og gøre en indflydelse og bruge dine gaver og dine muligheder og dine ressourcer, du ved, til at gøre alt det gode, du kan gøre.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Mange skoledistrikter har afsluttet praksis med at udpege en elev som valedictorian. Konkurrencen om topplaceringen var blevet usund, sagde de. Studerende sagsøgte, hvis de ikke blev navngivet valedictorian, eller hvis de skulle dele titlen. Ja, det skete virkelig. Skolerne havde ikke brug for hovedpinen. Så også farvel til alt det. Men der er en belønning til de skoler, der er blevet ved med at give den bedste elev og afsætter fem minutter til en afskedstale. Der er visdom at hente fra disse unge sind og perspektiv ud over deres år og de anerkendelser, de har samlet.

'At være valedictorian, ligesom, det er ikke det eneste, jeg er som person,' sagde Ben Barnes, en senior ved Energy Institute High School i Houston, som vil gå på University of Virginia til efteråret. 'Og selv hvis nogen er i bunden af ​​deres klasse, er det ikke alt, de er som person. Der er så meget mere ved folk, end hvad de laver efter gymnasiet.'

I interviews med The Washington Post diskuterede 10 valedictorians fra gymnasier over hele landet deres vej til topplaceringen og delte deres tanker om udfordringerne i det forløbne år, og hvad de planlægger at sige til deres andre seniorer ved eksamen.

Benjamin Barnes

Energy Institute High School i Houston.

At være valedictorian var aldrig et mål for Ben Barnes.

»Det er selvfølgelig en kæmpe ære. Og jeg er virkelig stolt, men jeg er nødt til at holde det i perspektiv, for jeg er virkelig blevet velsignet på en måde, så mange mennesker ikke har været så heldige at være blevet velsignet.”

Barnes krediterer sin familie, lærere, venner og Gud for hans præstationer. I sin tale planlægger han at understrege, at hvor du dimitterer i din klasse, ikke er et afgørende kendetegn.

“Så meget som det er blevet boret ind i vores hoveder, at karakterer og testresultater og den slags er det vigtigste mål for personen, så vil jeg gerne udfordre den holdning. . . . Der er så meget mere til folk end hvad de laver efter gymnasiet eller deres SAT-testresultater. Og jeg vil bare gerne formidle det og opmuntre folk på den måde.'

Han vil gå på University of Virginia.

Grayson Catlett

Central High School i Chattanooga, Tenn.

Grayson Catlett siger, at han håber, at hans generation bringer mere ærlighed til politik og til debatter om emner. Han har set, hvordan det seneste år har uddybet skel og splittet samfund fra hinanden. Han planlægger at tage fat på uenigheden og den rolle, som hans medkandidater kan have i at rette op på kløfter.

'I min tale vil jeg bringe op, hvordan alle disse modgange på en måde har hjulpet min klasse med at opbygge modstandskraft. For der er bare sket så meget, fra pandemien til protester og alt muligt andet, at det på en måde sætter vores forventninger til den verden, der ligger foran os.'

Han vil gå på University of Pennsylvania.

Susana chavez

International High School i Langley Park i Bladensburg, Md.

Da Susana Chavez flyttede fra Guatemala for tre år siden for at bo hos sin bror i Maryland, var hun ikke engang klar over, at hun ville være i stand til at gå på gymnasiet. Hun var 16, og hendes mål var at få et job. Men hendes mor og bror opfordrede hende til at gå i skole, og den 1. juni bliver hun færdiguddannet som valedictorian.

I løbet af sine første to år på gymnasiet brugte Chavez otte til 10 timer om dagen i weekenden på at rengøre huse og anlægge landskab. Nu er hun ekspedient i en butik. Hun er vant til hårdt arbejde. Hun har gjort det, siden hun var 6, hvor hun hjalp sin mor med at plante afgrøder, tage sig af husdyr og samle træ for at sælge. En dag vil hun vende tilbage til Guatemala for at sikre, at fattige børn får et bedre liv.

'Jeg ved, at min mor, hun vil være stolt af mig, for min mor, hun kan ikke engang skrive og læse. Hun fortalte mig, at hvis du går i skole, er det en mulighed for dig at lære at gøre noget anderledes. Hun sagde: 'Gør noget andet, hvis du ikke vil arbejde hårdt som mig.' Så jeg tænkte: 'Ja, det vil jeg.'

Chavez vil gå på Prince George's Community College.

Johnny cortez

East Early College High School i Houston.

Johnny Cortez skal på Duke University til efteråret for at studere datalogi og business. Hans forældre kom til Texas fra Mexico, da de var i teenageårene, og Cortez, den yngste af syv børn, vil være den første i hans familie til at gå på college uden for staten.

'At komme fra en stor familie af immigranter og gå i skole på en hel tur, det er en stor ting for os,' sagde han. At være ærinde var også en stor sag, og noget han ønskede gennem hele skolen.

'Helt ærligt, det er bare fantastisk, fordi jeg føler, at jeg er i en position, hvor mange mennesker ser på mig som et eksempel,' sagde Cortez. 'Og jeg vil gerne repræsentere vores skole og forsøge at være det bedste eksempel for andre.'

Han er bekymret over pandemiens vedvarende virkninger, men han er mest bekymret over dette lands retssystem.

»Sådan som retssystemet fungerer, synes jeg, der er så mange fejl i det. Du ved, USA har en af ​​de største fængselspopulationer i ethvert land, på trods af at det kun er 5 procent af verdens befolkning. Jeg tror, ​​der skal en kæmpe reform til, hvordan fængselssystemet fungerer og med politiarbejdet. Jeg synes ikke, at jernnæven skal være løsningen på alle vores problemer. Og jeg synes ikke, vi bare skal smide alle i fængsel.'

Han vil gå på Duke University.

Diana Flores Valdivia

Chula Vista High School i Chula Vista, Californien.

Diana Flores Valdivia kom til det sydlige Californien fra Mexico med sin søster og forældre i 2016, da hun var 13. Hun talte engelsk, men ikke godt, og hun tog ekstra klasser for at blive flydende. Hendes mor arbejder på et hotel, og hendes far kører for Uber. Det, de ønsker mest for hende, sagde Flores Valdivia, er en mulighed.

Fem år efter at være kommet til Amerika, dimitterer Flores Valdivia fra Chula Vista High School i Chula Vista, Californien, i toppen af ​​sin klasse på omkring 500 elever. Hun ved, hvad det betyder for hendes forældre. Og hun ved, hvad hun vil sige til sine medstuderende.

'I disse hårde tider, især med raceopdelingen, hvor jeg er færdiguddannet og er valedictorian, føler jeg mig stolt, fordi jeg føler, at jeg repræsenterer mit samfund,' sagde Flores Valdivia. 'Og jeg viser, at mexicanere og latinoer, vi kommer her for et bedre liv, og vi kommer ikke her for at stjæle, men snarere for at bidrage til dette land. Vi arbejder hårdt, og vi er ærlige. Og det er det, jeg vil vise med mine præstationer. Jeg vil også gerne inspirere folk i mit samfund og lade dem vide, at hvis jeg kan gøre det, kan de gøre det. Og om noget, så gør vores baggrund os kun stærkere.”

Hun vil gå på Cornell University.

Carmelina Komyatte

Bishop Noll Institute i Hammond, Ind.

Det er ikke let at sige, at det at være valedictorian hører til Carmelina Komyattes familie. Hendes ældre brødre var også valedictorians, hvilket gør dette til det tredje år i træk, at en Komyatte var den bedste studerende ved Bishop Noll Institute.

Efter et år, hvor landet har været opslugt af pandemien, protester over racemæssig uretfærdighed og et bittert valg, siger Komyatte, at hun ønsker at tilbyde støtteord til sine klassekammerater, når de flytter fra det lille univers i deres gymnasieskole til verden udenfor.

»Jeg synes, det er vigtigt, at vi ikke bliver modløse på grund af alt, hvad der er sket, og ved, at det er vores job og vores ansvar at skabe den verden, vi ønsker at leve i, og at kræve bedre af samfundet og af verden. Du skal kræve de ting, du vil se. Kræv respekt og værdighed og ligebehandling og lige muligheder for mennesker.”

Hun vil gå på University of Notre Dame.

Lana Lubecke

Kalani High School i Honolulu.

Da high school-seniorer dimitterer til det, som alle håber er afslutningen på pandemien, siger Lana Lubecke, at hun er spændt på fremtiden.

'Jeg er lidt nervøs, men jeg er optimistisk lige nu, at der med udrulningen af ​​vaccinen forhåbentlig vil være en følelse af normalitet,' sagde hun. 'Og jeg håber, at alle de diskussioner, der er blevet rejst under pandemien om politisk polarisering og om racisme i dette land, jeg håber, at det på en måde har åbnet døre til at skabe mere reel forandring i den nærmeste fremtid.'

Hendes budskab til sine meddimittender er 'at finde noget, der motiverer dig, og gøre noget ved det. Selvom det, du laver, ikke lykkes, vil du i det mindste lære noget, og du ender på dette sted, hvor du er klar til at prøve igen eller prøve noget nyt.'

Hun vil gå på California Institute of Technology.

Casen møller

Emery High School i Castle Dale, Utah.

I hans landlige Utah-gymnasium har Casen Miller været i stand til at gå i skole maskeret men personligt i næsten hele sit sidste år. Det er han taknemmelig for. Men året har nogle gange været en kamp, ​​og Miller siger, at pandemien og politikken har sat Amerika på prøve.

'Vi er bare ikke et meget fredeligt land lige nu,' sagde Miller. 'Der foregår meget lignende kampe, uenige meninger, optøjer, udbrud, alt den slags ting.'

Men Miller er overbevist om, at landet kan helbrede.

'Jeg tror, ​​at det bliver svært i de næste par år, fordi det er så splittet lige nu,' sagde han. 'Men jeg føler, at vi i fremtiden vil være i stand til at finde en måde at komme sammen på.'

I sin tale til sine medstuderende ønsker Miller at tale om, hvordan alles rejse er forskellig.

'Jeg vil bestemt tage fat på, hvordan ikke alle vil tage den samme vej,' sagde Miller. 'Nogle mennesker skal lige tage en gymnasiet, gå direkte til arbejdsstyrken. Nogle mennesker kommer til at gå hele vejen gennem college. Nogle skal på college og indse, at det ikke er noget for dem. Men vi behøver ikke alle at gå den samme vej for at få succes.'

Han vil gå på Utah State University.

Onovughakpor Otitigbe-Dangerfield

Albany High School i Albany, N.Y.

For Onovughakpor Otitigbe-Dangerfield var det at være valedictorian ikke kun en personlig præstation, det var en historisk. Senioren på Albany High School i Albany, N.Y., blev den første sorte valedictorian i skolens 152-årige historie. Næste måned dimitterer hun i toppen af ​​sin klasse med mere end 600 studerende.

Hun ønsker at fremhæve, hvordan støtte fra familie, mentorer og venner er afgørende for enhvers succes.

'Der er et afrikansk ordsprog om, at hvis du vil gå hurtigt, så gå alene. Men hvis du vil nå langt, så gå sammen. Og det er virkelig som den mest perfekte måde, jeg kunne sætte min oplevelse på. Denne ære er bestemt en afspejling af den konstante støtte, som jeg har haft fra familie, fra lærere, mine vejledere, trænere, venner, alt det, sagde Otitigbe-Dangerfield. 'Og jeg tror nogle gange, at du ikke lærer tidligt nok, hvor vigtigt det er at udvikle en kohorte af allierede af mennesker i dit hjørne, som kan tilbyde dig et perspektiv, som du ikke selv ser, og så også taler for dig og lade dig kender til muligheder. Fordi jeg helt ærligt slet ikke gjorde det alene.'

Hun skal på Harvard University.

Rose Xia

Livingston High School i Livingston, N.J.

For Rosa Xia har hele skoleåret været virtuelt. På mange måder sagde Xia, at senioråret gjorde, at hun følte sig afbrudt, og det gjorde hende ked af det, at hun ikke kunne bruge mere kvalitetstid med sine venner eller have meningsfulde samtaler personligt. Men, sagde hun, 'jeg har ligesom accepteret, at det bare er sådan, det er.'

At tale ved eksamen vil være første gang siden marts 2020, at hun vil se de fleste af sine andre seniorer. Og i mange tilfælde vil det være sidste gang. Hun har prøvet at lade være med at tænke for meget over sin afsoningstale.

'Jeg bryder mig virkelig ikke så meget om at tale foran folk,' sagde hun og lo. Alligevel har hun en idé om, hvad hun vil formidle.

'Vi har lidt meget i år på grund af pandemien. Og jeg tror, ​​vi er stærkere, end vi tror, ​​vi er. Selv når vi alle var afsidesliggende, lagde alle en stor indsats i at forsøge at forblive engageret og forsøge at gøre undervisningen engagerende og forsøge at relatere til hinanden.

Hun vil gå på Cornell University.

Fotoredigering af Mark Miller. Kopiredigering af Melissa Ngo. Design af J.C. Reed.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen