Covid-tilfælde hos børn er skyhøje. I Tennessee forbliver de fleste umaskerede og uvaccinerede.

Covid-tilfælde hos børn er skyhøje. I Tennessee forbliver de fleste umaskerede og uvaccinerede.

ALTAMONT, Tenn. - Sarah Rymer har mistanke om, at hendes 11-årige søn var inficeret med coronavirus, og hun ved, at hendes mand var det. Han træner Pee Wee fodbold, og mindst to andre børn på hans hold testede også positive.

Grundy County-skolerne, som hendes tre børn går på, blev tvunget til at lukke i mere end en uge kort efter, at efterårssemesteret begyndte. Hendes bedste vens onkel døde for nylig af covid-19, og en nær vens mor tilbragte sin 53-års fødselsdag på hospitalet ved Vanderbilt University oppe i Nashville.

Corona-pandemien føles mere alvorlig end nogensinde for Rymer. Men hendes børn går ikke med masker i skolen, og hun overvejer ikke at vaccinere sin 13-årige datter. Som de fleste andre mennesker i området forbliver hun selv uvaccineret. »Det er en af ​​de ting. Vi får ikke influenzavaccination, så jeg ved det ikke, sagde hun. 'Det blev udviklet så hurtigt. Jeg er nervøs.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

En pandemi, der først hærgede plejehjem, er i dag mere tilbøjelig til at rase gennem skolernes frokoststuer. Børn er stadig langt mindre tilbøjelige til at blive farligt syge end ældre mennesker, men med så mange, der er blevet smittet, er pædiatriske indlæggelser steget i de sidste par uger.

Siden starten af ​​pandemien er mere end 5,7 millioner børn blevet smittet, ifølge American Academy of Pediatrics. Mere end 540 amerikanere op til 18 år er døde, viser føderale data.

I august, for første gang i pandemien, toppede antallet af coronavirus-infektioner blandt børn dem for voksne i alderen 18 til 64 og seniorer, drevet af den meget smitsomme deltavariant, ifølge en Washington Post-analyse af data fra centrene for Sygdomsbekæmpelse og forebyggelse. I Tennessee, hvor vaccinationsraterne er lave, steg antallet af infektioner blandt børn voldsomt i august og september og er faldet nogle i de sidste to uger. Stater, der har høje vaccinationsrater, oplever langt færre pædiatriske infektioner.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I Tennessee er kun 17 procent af dem i alderen 12 til 17 i hele staten blevet immuniseret, mod 52 procent på landsplan. (Voksenvaccinationerne her halter også, med 45 procent i Tennessee vaccineret mod 56 procent på landsplan.) Børn udgør nu næsten hver fjerde coronavirus-tilfælde i staten, tæt på det nationale gennemsnit. Kun én stat, South Carolina, har en højere infektionsrate i barndommen, ifølge data fra 11. september, den seneste tilgængelige.

I begyndelsen af ​​september toppede antallet af pædiatriske tilfælde i Tennessee, med 86 børn indlagt, heraf 21 på intensivafdelinger og 12 på respiratorer, viser statsdata . Indtil videre er 20 børn i staten døde af covid-19.

'Det burde være nul,' sagde Diego Hijano, en pædiatrisk infektionslæge på St. Jude Children's Research Hospital i Memphis. Hijano bebrejder den manglende vilje til at undgå store forsamlinger, bære masker og blive vaccineret. 'Som samfund klarer vi os meget dårligt med at passe på hinanden,' sagde han.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Men der er ringe lederskab blandt topembedsmænd i Tennessee til at presse på for sådanne sundhedsforanstaltninger. Den republikanske guvernør Bill Lee har blokeret maskemandater i skolerne, medmindre forældre kan melde sig ud, og lokale skolebestyrelser, der overvejer dem, har stået over for fjendtlige folkemængder. Lederen af ​​statens immuniseringsprogram sagde, at hun blev fyret for at fremme vaccinationer blandt teenagere for kraftigt. Statens offentlige sundhedsministerium er under ordre til at diskutere tilgængelighed af vacciner uden at fremme skuddene for teenagere, ifølge en embedsmand fra agenturet, der taler på betingelse af anonymitet, da hun ikke var autoriseret til at kommentere offentligt.

På tværs af Grundy County og andre områder er der nogle klager over den pandemiske reaktion. Men de fleste mennesker ser ud til at acceptere, at virussen vil være en del af deres liv og føler ikke behov for at bekæmpe den med de værktøjer, de fleste folkesundhedseksperter anbefaler. Det betyder manglende skoledage, hvor skoler over hele staten er tvunget til midlertidigt at lukke, og tusindvis af elevsager rapporteret. Det er ikke, at de ikke kender nogen, der har haft covid-19. Det gør næsten alle her. De tror bare ikke på, at masker og vacciner er løsningen.

Delta variant stresstests planer for tilbage til skolen

Sager stiger i Grundy County

Stigningen i coronavirus-tilfælde er mest akut i landdistrikterne i Tennessee som Grundy County, hvor føderale data viser, at 6 procent af de 12-17-årige har modtaget coronavirus-vaccinen. Mindst 190 elever er blevet smittet i Grundy County, siden skolerne genåbnede, og distriktet har også den højeste infektionsrate i staten, ifølge en Washington Post-analyse.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Grundy, mindre end en time uden for Chattanooga i Middle Tennessee, sidder på Cumberland Plateau i den vestlige udkant af Appalachian Mountains. Amtet er hjemsted for udsigter, skove, søer og vandreture, der fører til majestætiske vandfald. De lokale praler med, at hvis nogen er i vanskeligheder, vil naboer hoppe for at hjælpe, og på et-værelses Annex-diner i Tracy City på en nylig dag, dannede der sig hurtigt en lille skare for at give en hånd, da en ældre kvinde faldt.

Grundy County, der engang var afhængig af kulminedrift, kæmper med omkring hver femte mennesker, der lever i fattigdom, over statens gennemsnit på 14 procent, viste 2019 Census Bureau estimater. Den gennemsnitlige husstandsindkomst ligger lige over $40.000 om året, under statens gennemsnit. 97 procent af indbyggerne er hvide og tre fjerdedele af amtet stemte for genvalg præsident Trump.

CDC siger, at masker og vacciner er de to mest kraftfulde værktøjer til at bekæmpe pandemien. Men masker er sjældne her, og få mennesker på skolerne bærer dem. Undervisningen begyndte i august, men da Labor Day nærmede sig, steg sagerne. Embedsmænd lukkede skoler fra 3. september til 13. september i håb om at begrænse spredningen. EN statens politik satte tidligere i år distrikterne til at flytte undervisning online, så eleverne fik fem fridage, hvor distriktet blev tvunget til at brænde ekstra arbejdsdage ind i kalenderen, som typisk er reserveret til dårligt vejr.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Siden da har Grundy County High School kæmpet for at dække lærere fraværende på grund af sygdom, sagde Paul Conry, rektor. Conry sagde, at han og hans sekretær har været nødt til at arbejde for at trække lærere fra andre opgaver og udpege pædagogiske assistenter til at dække klasser. 'Vi har simpelthen ikke nok subs,' sagde Conry. 'De er syge eller ikke i stand til at komme ind på grund af frygt.'

Kentucky-skoler holder i overvejende grad maskemandater

Grundy kræver ikke masker i skolen, og kun en håndfuld mennesker bærer dem, sagde Conry. Elaine Andrews, en pensioneret lærer fra Grundy County Schools, sagde, at hun var så ked af maskepolitikken, at hun besluttede at kontakte en række statslige og lokale embedsmænd for at rejse sine bekymringer.

'Jeg er bekymret for vores samfund og vores skoler med denne virus,' skrev hun i en sms til et skolebestyrelsesmedlem. 'Jeg forstår tøven med at påbyde [masker], men vi giver folk mandat til at stoppe ved rødt lys, betale skat og have visse vaccinationer for at komme i skole. Der er liv på spil.'

Hun sagde, at han svarede, at staten spærrede mandater, hvilket tyder på, at politikken skal ændres, for at amtet kan handle. Andrews har været frustreret over svarene i staten. 'Du kan ikke overbevise nogen,' sagde hun. »Man skal være meget opmærksom på, hvem man har en samtale med. Folk bliver vrede, og du kan ikke føre en samtale. Der er for meget vrede involveret.'

Bange og skeptisk

På tværs af gaden fra amtets sundhedsafdeling på Main Street sidder et hus malet i lys orange og hvid - inde og ude - en hyldest til University of Tennessee. Universitetsflaget vajer på en høj flagstang, under det amerikanske flag og over et flag, der erklærer 'Trump 2024 Red America Again!'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Ejer Randy Lee West, hvis hengivenhed til de frivillige inspirerede indretningen, kom sig for nylig efter en straffende to-ugers omgang med covid-19. Hans kone og to af hans teenagesønner var også syge, selvom børnenes symptomer var langt mildere. Derefter sagde West, at familien diskuterede vaccination, men besluttede sig imod det indtil videre. 'For mig tror jeg ikke, det er blevet testet længe nok,' sagde han. 'Det blev hastet igennem.' West har dog ikke udelukket det og siger, at hans støtte til Trump ikke har noget at gøre med hans beslutningstagning om vaccination.

Tvivl om sikkerheden og effektiviteten af ​​vaccinerne er udbredt i amtet ifølge interviews med mere end tre dusin mennesker. Nogle var fuldstændig imod og lovede aldrig at støtte noget, som præsident Biden går ind for. Andre var bange eller skeptiske, men åbne over for at overveje vaccination.

Natasha King, 34, en assistent på et tandlægekontor, sagde, at hun ikke er i tvivl om, at virussen er ægte. En familieven døde af covid-19, sagde hun, og hans familie 'begravede ham, mens vi taler.' Men hun vil ikke have vaccinen for sig selv, da hun siger, at alt for mange mennesker har haft dårlige reaktioner på den og sagde, at hun ikke engang ville overveje det for sine børn på 16 og 13 år eller, hvis det blev godkendt, for sin 10-årige tvillinger. 'Mine børn får det ikke,' sagde hun. 'Nix. Nej, nej, nej, nej, nej, nej.” Hendes mands arbejdsgiver kan kræve vaccination for arbejde, sagde King, og hvis det er tilfældet, så vil han få skuddet.

På en nylig fredag ​​aften, ved Grundy County High School fodboldkamp, ​​dukkede et pænt publikum op for at heppe på de sejrløse Yellowjackets. Næsten ingen på begge sider af banen bar masker, og både teenagere og voksne sagde, at de heller ikke bærer dem indenfor. Der var ringe interesse for vaccinen.

'Jeg betragter mig selv som rask, så hvis jeg får det, vil jeg klare mig,' sagde Tori Taylor, en junior på Grundy High. Men hun indrømmede også, at der er meget, hun ikke ved. 'Jeg kender ikke alle fakta. Jeg føler ikke, at jeg er uddannet nok til at træffe en beslutning.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Der er ikke meget af en organiseret indsats lokalt for at hjælpe med at uddanne hende. Grundy County Health Department administrerer coronavirus-tests og vacciner under et telt bag bygningen lige ved siden af ​​parkeringspladsen. Men det er egen hjemmeside nævner ikke virussen eller vaccinen, og der ser ikke ud til at være mange, om nogen, tegn om det på offentlige steder. På den lokale biblioteksdør var der opslået løbesedler med information om dagpenge, vold i hjemmet, gratis prævention og en kunst- og håndværksmesse, men intet om pandemien.

Grundy Countys borgmester Michael Brady bekymrer sig om, at hans amt har lidt sundhedsinfrastruktur til at håndtere pandemien. Hvis sundhedsafdelingen er lukket, sagde Brady, er der ingen andre steder i amtet at få en coronavirus-test.

Han vil ikke sige, om han er vaccineret. ('Jeg frigiver ikke nogen af ​​mine medicinske oplysninger til nogen,' siger han.) Han sagde, at han kæmper med, hvad han skal fortælle folk om skuddet, efter at have hørt modstridende påstande om dets effektivitet. 'Så mange mennesker værdsætter din mening, men min mening er netop det,' sagde han. »Jeg har ikke en medicinsk baggrund. Jeg er ikke epidemiolog. Jeg er ikke læge.'

Amy Evans, en børnelæge, der praktiserer lige uden for amtslinjen, bekymrer sig også. De fleste af hendes patienter bor i Grundy County, og hun har set flere infektioner i de sidste to måneder end resten af ​​pandemien tilsammen. Hun sagde, at nogle af hendes patienter gerne ville bære masker i skolen, men frygter, at de vil blive drillet. Hun har uden held lobbyet et områdes skolebestyrelse for et mandat.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'De var mere bekymrede over tilbageslaget fra forældre, der ville være modstandere af masker,' sagde hun. 'De voksne gør det ikke nemt for børn at gøre det rigtige.' En nylig lørdag morgen gik Evans ind på en Tracy City-café til morgenmad og så, at ingen var iført masker i den overfyldte spisestue. Hun besluttede at lede efter et sted med udendørs siddepladser i stedet for.

Pædiatriske tilfælde steg hurtigere i amter uden skolemaskemandater

På det andet sted genkendte en servitrice ved navn Erin Evans som sin tidligere børnelæge. Adspurgt om pandemien sagde Erin, som afviste at give sit efternavn, at hun ser stigende tilfælde og har venner, der var indlagt. Men hun overvejer ikke vaccination. Hun sagde, at hun gerne ville undersøge det, når hendes lille datter skal sove, men hun er selv så træt. 'Jeg har for travlt. Jeg har tre jobs,” sagde hun. 'Jeg ved ikke, hvad der er i det. Jeg har hørt for mange negative ting.' Evans spurgte Erin, om hun havde en læge, som hun stolede på. Det gjorde hun ikke.

Lægen tilbød derefter et lavmælt pitch, der anerkendte, at det er rigtigt at være skeptisk over for noget nyt, men sagde, at vaccinen er blevet leveret til millioner af mennesker over hele landet og har bevist sig selv. 'Vaccinen er meget sikker, meget effektiv,' fortalte hun Erin, som svarede, 'jeg vil til sidst, mere end sandsynligt, få den. Det vil bare tage tid for mig at se, hvordan tingene går.” Evans afsluttede samtalen med at fortælle Erin, at hun kunne ringe når som helst med spørgsmål.

Nedtællingen er begyndt til coronavirus-vacciner til yngre børn

Statsdækkende kontroverser

I Tennessee er der næsten ingen fælles regeringsindsats for at overtale folk som Erin til at overvinde deres bekymringer. Guvernøren siger, at han støtter vacciner som det bedste tilgængelige værktøj til at bekæmpe pandemien, men er imod mandater. Lee har fornyet sin bekendtgørelse at lade forældre fravælge maskemandater i skolerne, på trods af at domstolsafgørelser i flere amter gør det ugyldigt.

I august, da han første gang annoncerede ordren, blev den sagde guvernør , 'At kræve, at forældre får deres børn til at bære masker for at løse et voksenproblem, er efter min mening den forkerte tilgang.' Den dag sagde han også, at han havde modtaget vaccinen, men holdt op med at opfordre andre borgere til at gøre det samme. 'Jeg opfordrer Tennesseanere, der ikke er blevet vaccineret, til at tale med deres læge til at overveje at blive vaccineret og til at træffe en informeret beslutning,' sagde guvernøren.

Kritikere siger, at Lees kontor har modsat sig at fremme selv frivillig vaccination. En embedsmand i det statslige sundhedsministerium sagde, at højtstående embedsmænd fra hans kontor instruerede agenturets embedsmænd i at fremme adgangen til vaccinen for teenagere, men ikke åbenlyst at opmuntre det. 'Beskeden til os fra guvernørens kontor var, at vores opgave er at give adgang. Folk kan vælge, hvad de vil gøre,” sagde embedsmanden. Hun sagde, efter at delta-varianten steg, blev der ikke udviklet nogen strategi til at fremme vaccination.

Anna Morad, formand for Tennessee-afdelingen af ​​American Academy of Pediatrics, sagde, at hun mødtes med guvernøren om at kræve masker i skoler og præsenterede data, der viser deres effektivitet i at blokere overførsel af coronavirus. 'Han var meget modtagelig,' sagde Morad, men fortalte hende, at han ikke kunne tilbagekalde sin bekendtgørelse. 'Vi har brug for en plan, som alle kan blive enige om,' sagde Lee ifølge Morad. Lee afviste en anmodning om interview, mens en talskvinde fra hans kontor afviste at kommentere private møder.

I juli sagde Michelle Fiscus, lederen af ​​immuniseringsprogrammet i Tennessee, at hun blev fyret under pres, efter at hun fortalte lokale læger i et notat, at statens lov kaldet 'Mature Minor Doctrine' tillader unge på 14 år og opefter at blive vaccineret uden forældres tilladelse. 'Desværre har vi et voksende kontingent af lovgivere her, som er ret anti-videnskab og som et resultat anti-vaccine,' sagde Fiscus i et nyligt interview med The Post.

Ved en lovhøring i juni sagde delstatssenator Janice Bowling (R) at staten overskrider og 'fejlbedømmer' sin juridiske autoritet, og hun opfordrede agenturet til at 'tilbageholde' den 'fejlagtige anvendelse' af doktrinen og handle for at ' fjerne frygten, bekymringerne og vreden, der er gået på tværs af staten” som følge af brevet fra Fiscus. Efter at hun blev fyret, rapporterede Tennessean, havde agenturet midlertidigt stoppet fremme alle vaccinationer til børn.

Bill Christian, en talsmand for Tennessee Health Department, afviste at kommentere påstandene fra Fiscus om hendes afskedigelse. Han sagde, at staten har udviklet outreach baseret på markedsundersøgelser om, hvorfor Tennesseans tøver med at modtage vaccinen, og planlægger snart yderligere forskning. Christian tilføjede, at vaccinationerne stiger hver uge i hele staten.

Sundhedstjenestemand fyret som gengældelse for vaccinevejledning til teenagere

'Sidste år var nemmere'

Grundy County er næppe alene om at håndtere stigende coronavirus-tilfælde dette efterår. I Marion County mod syd er tilfældene steget, og masker er officielt påkrævet, selvom forældre kan fravælge i henhold til guvernørens bekendtgørelse. På Marion County High Schools har omkring halvdelen af ​​eleverne mandat fravalg, sagde rektor Sherry Prince.

Det gør det svært at drive skolen, sagde hun og huskede ikke fra toppen af ​​hovedet, hvem der er, og hvem der ikke er forpligtet til at maskere. En nylig fredag ​​var eleverne samlet i gymnastiksalen for at høre om risiciene ved at sms'e og køre bil. Gæstetaleren pumpede publikum op med høj musik og dansekonkurrencer. Eleverne, der sad tæt sammen i spærene, dansede og råbte. Næsten ingen havde en maske over munden. Mange havde trukket dem ned.

En lærer gik hen foran spærene og pegede på sin hage for at signalere elever med masker, at de skulle trække dem op. Hele scenen var stressende for Prince. 'Sidste år var nemmere, fordi der var klare regler,' sagde hun.

I nærheden har Hamilton County Schools, som betjener Chattanooga, også set en stigning i tilfælde af coronavirus. I det sidste akademiske år registrerede distriktet sit højeste månedlige antal elevsager i december, hvor det ramte 570 sager. I løbet af de første to uger af skolen i august var der omkring 1.600 elever, der blev testet positive, sagde Nakia Towns, der fungerer som midlertidig superintendent.

Antallet af sager faldt i september, men de er stadig højere end på noget tidspunkt sidste skoleår. I modsætning til i Grundy County har distriktet dog været vært for vaccineklinikker og kræver masker med forældreopt-out-muligheden.

Det har været svært at forsøge at identificere tætte kontakter til studerende, og distriktet var nødt til at ansætte flere kontraktsporere, sagde Towns. På et tidspunkt var omkring 5.000 elever i karantæne. 'Vi troede virkelig på mange måder covid ville være i vores bakspejle,' sagde hun. 'Vi troede, at vi virkelig var ved at vende om hjørnet. Vi var hverken mentalt eller følelsesmæssigt forberedt på angrebet.'

John D. Harden bidrog til denne rapport.