Community colleges ved en skillevej: Tilmeldingen er styrtdykket, men den politiske indflydelse vokser

Community colleges ved en skillevej: Tilmeldingen er styrtdykket, men den politiske indflydelse vokser

CRANFORD, N.J. —Da hendes kemilaboratorium kom i gang her en vintermorgen, hvor maskerede studerende tog deres stationer på pandemi-sikker afstand, sigtede community college professor Sherry Heidary på at lære mere end hvordan man adskiller blandinger gennem kromatografi.

Hun formanede en elev til at tro på sig selv. 'Du får et A, ikke?' sagde hun, mere et krav end et spørgsmål. Så irettesatte professoren blidt en efternøler, der ikke afleverede en opgave. 'Det kommer ikke til at ske igen, vel? Godt.'

Lektionen bag lektionen: De hører alle til. Der i laboratoriet, der på Union County College, der på vej til en grad.

Det er et presserende budskab til community colleges overalt, da de kæmper for at fylde klasser efter et chokerende landsdækkende indskrivningsfald i efteråret, som undervisere giver skylden for coronavirus-krisen og økonomiske og sociale omvæltninger.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Hvis jeg ikke kan holde dem i klassen, kan jeg ikke undervise dem,' sagde Heidary. 'Det første job er, bringe dem hertil. Og give dem lyst til at komme.”

Community colleges, længe det ubeskrevne grundlag for højere uddannelse i Amerika, har nået et farefuldt vendepunkt. Disse toårige offentlige gymnasier, der tilbyder associerede grader, arbejdsstyrkeuddannelse og en billig mulighed for at komme i gang med en bachelorgrad, havde omkring 10 procent færre elever i begyndelsen af ​​skoleåret sammenlignet med 2019.

Vi vil gerne høre fra dig: Går du på community college? Eller overvejer du det? Fortæl Posten om de udfordringer, du står over for.

Ingen anden sektor på videregående uddannelser mistede så meget tilmelding - en ødelæggende udvikling for disse skoler, der betjener et stort antal dårligt stillede elever og er åbne for alle, der ansøger. Historien tyder på, at når økonomien synker, strømmer folk til community college for at opgradere færdigheder og cv'er. Det skete ikke sidste år.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Men community colleges har nu en magtfuld allieret i Det Hvide Hus i førstedame Jill Biden, som er engelsk professor ved en stor i det nordlige Virginia. Biden-administrationen vil sandsynligvis presse på for undervisningspauser og andre foranstaltninger, der gavner community college-studerende. Det er den bredeste politiske åbning for disse gymnasier i det sidste årti.

Under sidste års kampagne foreslog præsident Biden at gøre undervisning gratis for offentlige universitetsstuderende med en årlig familieindkomst under $125.000. Den føderale regering ville betale 75 % af omkostningerne og oplyser resten. Sådanne ideer kunne trække betydelig støtte fra den demokratisk kontrollerede kongres.

'Vi er nødt til at få det her gjort. Og vi skal gøre det nu. Det er derfor, vi vil sørge for, at alle har adgang til gratis community college og træningsprogrammer,” sagde Jill Biden i sidste måned i bemærkninger optaget til en virtuel konference for Association of Community College Trustees og American Association of Community Colleges.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Førstedamen afslørede også planer om et topmøde i Det Hvide Hus om community colleges. 'De er vores mest kraftfulde motor for velstand,' sagde hun.

De fleste kender hende som Jill Biden. På campus er hun Dr. B.

Ledere af sektoren fornemmer en unik chance for at promovere deres skoler. 'Det er noget af et øjeblik,' sagde Walter G. Bumphus, præsident og administrerende direktør for American Association of Community Colleges. 'Jeg kender Dr. Biden, og jeg kender præsidenten. Vi har arbejdet tæt sammen med dem.'

Community colleges er i bund og grund en amerikansk opfindelse, der dateres til det tidlige 20. århundrede. De ekspanderede enormt efter Anden Verdenskrig. Der er mere end 950 landsdækkende, medregnet offentlige gymnasier, der primært tilbyder associerede grader. De kaldes nogle gange tekniske eller junior colleges, og nogle tilbyder også bachelorgrader. I alt indskrev disse skoler næsten 6,7 millioner elever i efteråret 2018, omkring 40 procent af alle studerende. Studerende er tiltrukket af lav undervisning, og de bor generelt hjemme og pendler til skole.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Eloy Ortiz Oakley, kansler for California Community Colleges, sagde, at skolerne har stærk støtte på Capitol Hill. Spørgsmålet, sagde han, er, hvilke skridt regeringen skal tage. Hæve Pell-stipendier til studerende i økonomisk nød? Indføre gældssanering for dem med studielån? Udvide undervisningstilskud til 'gratis college?'

'Der er argumenter for dem alle,' sagde Ortiz Oakley.

Efterårsindskrivningen faldt med 8 procent blandt hans gymnasier, vurderede Ortiz Oakley. Studerende blev tvunget til at træffe 'vanskelige valg om at betale husleje eller købe bøger,' sagde han. »Det betyder ikke, at vi har mistet dem. De var nødt til at trykke på pauseknappen.'

Voksende community colleges betyder ikke kun for økonomien, siger eksperter, men også for årsagerne til racemæssig og social retfærdighed. Et enormt antal farvede studerende stoler på, at de klatrer op på den sociale rangstige: Omkring 13 procent af eleverne på offentlige to-årige gymnasier i 2019 var sorte, og 26 procent var latinamerikanske. Community colleges legemliggør mange amerikanske idealer.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Som de går, så går landet,' sagde Josh Wyner, administrerende direktør for College Excellence Program ved Aspen Institute og forfatter til en bog om kvalitetshøjskoler. 'Og det går fællesskaber. . . . Uden dem vil vi virkelig blive presset hårdt for at leve op til løftet om lige muligheder for et godt liv og en god karriere.'

Pandemien har vist sig at være et stort tilbageslag for disse mål.

National Student Clearinghouse Research Center rapporteret i december at indskrivningen på offentlige toårige gymnasier var faldet 10 procent, mens offentlige og private, nonprofit fireårige gymnasier var stort set uændret. Profithøjskoler voksede 5 procent. Det er måske mere bekymrende, at førsteårsindskrivningen på offentlige toårige skoler faldt 21 procent.

'Et forfærdeligt hit,' sagde Davis Jenkins, en seniorforsker ved Community College Research Center ved Teachers College of Columbia University. Han sagde, at han er meget bekymret for gymnasierne. 'De er en kritisk institution for vores demokrati. De betjener studerende, som ingen anden institution gør.'

Studerende som Jose Alvarez, 21, fra Union, N.J.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Hans far er matricemager og svejser, og hans mor arbejder for FedEx. Ingen af ​​dem gik på college. Alvarez sluttede sig til marinekorpset efter gymnasiet med håb om at blive officer og pilot en dag. Men han fandt ud af, at han ville have brug for en bachelorgrad. Det førte ham til Union County College.

'Jeg tog det dybest set som en ny chance,' sagde han.

En marinereservist, Alvarez studerer fuld tid, arbejder 20 timer til 25 timer om ugen på en Panera Bread-restaurant, underviser studerende i matematik og fysik og er præsident for studenterregeringen. Han modtager økonomisk støtte og betaler omkring 120 dollars af lommen dette semester til college-regninger.

Alvarez sagde, at han for nylig blev optaget på New Jersey Institute of Technology, i det nærliggende Newark, som overførselsstuderende i maskinteknik. Han hjælper med at organisere begivenheder, såsom en virtuel karaoke-aften, der har til formål at give Union County-klassekammeraterne et udseende af 'kollegiets oplevelse' på trods af pandemien. 'Hav det sjovt, slap af,' sagde han. 'Lad dem føle, at de ikke er alene.'

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Isabel Medina, 20, fra Springfield, N.J., studerer praktisk sygepleje. Hendes mor var sygeplejerske, hendes bedstemor vicevært. Medina tog et job efter gymnasiet som sekretær, men det var ikke noget for hende. Hun meldte sig til Union County og modtager noget økonomisk støtte. Hun brugte 800 dollars selv dette semester på undervisning, en plejeuniform og bøger.

Remote college i efteråret var hårdt. 'Jeg følte, at jeg dybest set underviste mig selv,' sagde hun. Nu har hun en blanding af ansigt-til-ansigt og onlinekurser, mens hun arbejder fire dage om ugen med at sælge briller i en optikerbutik. Hendes karakterer var skuffende i gymnasiet, sagde hun, men er stærke nu. Hun håber på at flytte til Rutgers University.

'Jeg vil være en god sygeplejerske,' sagde Medina. 'I mit hoved sagde jeg: 'Tag det trin for trin. Få fødderne våde. Hvis du prøver forskellige veje, åbnes en dør.'

Kollegiet her, i et tæt befolket amt lige vest for Staten Island, talte 8.298 studerende i efteråret. Det var et fald på næsten 10 procent, hvilket gentog det nationale mønster. Det var det stejleste årlige fald i et årti langt skred, der også følger med bredere uddannelsestendenser. I 2010, efter en stigning drevet af den store recession, toppede Union Countys tilmelding med mere end 12.800.

Margaret M. McMenamin, kollegiets præsident siden 2010, sagde, at noget af svindet er positivt. Langt flere studerende i disse dage dimitterer, sagde hun, og langt færre tager undervisning, de ikke har brug for. Kollegiet tildeler omkring 1.700 certifikater og grader om året, op fra omkring 900 i 2010. To tredjedele af dets studerende er sorte eller latino. Undervisning og gebyrer for fuldtidsstuderende, der bor i amtet, er i alt $2.640,50 pr. semester. Det er langt mindre end prisen på nærliggende offentlige universiteter.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Aspen Institute anerkender det som et af de 150 bedste community colleges i landet. Sidste år sendte Union County endda en overførselsstuderende downstate til det ultraeksklusive Princeton University.

Ideelt set, sagde McMenamin, ville tilmeldingen være omkring 10.000.

Men krisen brød ud, efter at skoler og gymnasier landsdækkende skiftede til fjernundervisning i marts 2020 på grund af pandemien.

Pludselig blev pipelinen af ​​færdiguddannede gymnasieelever sat i fare, og elever, der allerede var tilmeldt Union County, stod over for spørgsmål om, hvorvidt de skulle blive. Rekrutteringsbesøg blev afbrudt. Familier var i uro, forældre smidt ud af arbejde, computere og internetadgang ujævn.

'En god del af vores studerende var så kompromitterede, at de bare ikke kunne forestille sig at gå på college,' sagde McMenamin. 'Vores udfordring er at finde ud af: Hvordan når vi dem? Hvordan kommer vi ind i deres samfund, ind i deres hoveder, ind i deres kirker for at prøve at trække dem tilbage?”

Det er en totalkampagne. McMenamin sagde, at kollegiet lancerede et rekrutterings- og fastholdelsesindsats for at overbevise studerende om, at det at komme på college og blive der burde være 'en del af deres families overlevelsesplan.' Udlån af bærbare computere har hjulpet, og det samme har føderale og statslige midler og private donationer til nødhjælp til studerende, såvel som en gradvis genåbning af klasseværelser, selvom nogle fakulteter er bekymrede over sundhedsrisici. Omkring 22 % af kurserne undervises nu personligt, op fra 14 % i efteråret.

I Texas begyndte San Jacinto College sidste år at ringe til tusindvis af studerende for at måle deres bekymringer. Dets kansler, Brenda Hellyer, sluttede sig til. Hendes manuskript: 'Jeg er Brenda fra SanJac. Ville bare tjekke ind på dig. Hvordan har du det? Hvad har du brug for fra os?” Hellyer sagde, at mange søgte mad, akademisk rådgivning eller mental sundhed. San Jacinto i Houston-regionen er et af de største community colleges i staten. Det havde omkring 31.000 elever i efteråret, hvilket er et fald på 4 procent.

Førsteårsindskrivningen faldt endnu mere, sagde Hellyer. 'Hvordan får vi dem tilbage?' hun spurgte. 'Hvor blev de af?'

I Tennessee faldt tilmeldingen til community colleges med 11 procent i efteråret. Det er især vigtigt, fordi staten er førende i bevægelsen for gratis undervisning. I 2015 begyndte det at tilbyde 'sidste dollar'-stipendier til kvalificerede gymnasiekandidater i staten, der ville dække undervisningsregninger for et to-årigt college-program efter at have taget højde for anden studiestøtte.

Førsteårsklassen svulmede betydeligt det år. Programmet, Tennessee Promise, finansieret gennem statens lotteriindtægter, er siden blevet udvidet til visse grupper af ældre studerende.

Nu er meget af de fremskridt, det har gjort, blevet fortrudt. 'Pandemien gav selvfølgelig ret betydelig modvind,' sagde Russ Deaton, vicekansler for politik og strategi hos College System of Tennessee. 'På mange måder var det de studerende, der alligevel var løst bundet til en videregående uddannelse, som var mere tilbøjelige til at sige: 'Jeg kan ikke gøre det til efteråret'.'

Situationen i Tennessee viser, at undervisningen, selvom den er betydelig, kun er en af ​​de mange barrierer for at opnå en legitimation. Community college studerende har ofte børn og deltids- eller fuldtidsjob. Mad- og boligusikkerhed afsporer dem rutinemæssigt. Og disse udfordringer er blevet forværret af den offentlige sundhed og økonomiske krise.

Den foruroligende tendens til hjemløse community college-studerende

'For mange studerende er det ikke muligt at gå på college, hvis de ikke har adgang til børnepasning, transport,' sagde Carmel Martin, vicedirektør for økonomisk mobilitet i Det Hvide Hus Domestic Policy Council, i et interview. 'Vi skal sikre, at de har råd til undervisningen, men også at de har støtten til at få succes og fuldføre deres program.'

Community colleges får ofte mindre offentlige midler end fireårige gymnasier og universiteter. Under sin kampagne foreslog Biden tilskud til gymnasier, der indskriver en høj andel af studerende fra lavindkomstfamilier - et initiativ, der ligner det anti-fattigdoms titel I-program for offentlige skoler. Biden har også opfordret til flere føderale udgifter til træning af arbejdsstyrken, en anden idé, der kunne booste community colleges.

Embedsmænd på alle regeringsniveauer værdsætter den rolle, disse skoler spiller i økonomien. 'Du ser guvernører over hele landet fra begge parter, der virkelig ser community colleges som en del af svaret på at opbygge et effektivt arbejdsstyrkeudviklingssystem,' sagde Martin.

Ikke alle samfundsskoler bliver mindre. Northern Virginia Community College, hvor Jill Biden underviser, rapporterede om et rekordstort efterårstilmelding på 52.869 studerende. Det er en stigning på 2 procent siden 2019 og 8 procent siden 2010. De fleste andre community colleges i Virginia og Maryland rapporterede om årlige tilmeldingsfald. Antallet af ansatte faldt med 15 procent på Baltimore City Community College.

Hvorfor 3.000 mennesker stadig venter på Marylands community college-stipendium

Northern Virginia er kendt for sine tætte dobbelte tilmeldingsbånd med lokale gymnasier samt et overførselsprogram, der sender tusindvis af studerende til George Mason University og andre offentlige universiteter for at få bachelorgrader.

'Vores eksisterende studerende holder med os,' sagde Anne M. Kress, præsident for Northern Virginia. Hun krediterede fakultetets ekspertise inden for online uddannelse samt intensive opsøgende familier med lav indkomst for at undgå fænomenet med forsvindende studerende kendt som 'sommersmeltning'. Hvad community colleges har brug for, sagde Kress, er finansiering sammenlignelig med resten af ​​offentlige videregående uddannelser.

Her i New Jersey roser mange Union County-studerende et statsligt program, der hjælper med at dække fællesskabsundervisning for dem med lav til moderat familieindkomst.

'Da jeg tilmeldte mig her, troede jeg, at jeg ikke ville få noget,' sagde Vincent Eynon, 19, fra Springfield. Han er førstegenerationselev. Så hørte han, at han havde landet statstilskuddet. 'Det var nok en af ​​de bedste dage i 2020 for mig,' sagde han.

Eynon sagde, at Union County College fortjener respekt. Da han gik i gymnasiet, fornemmede Eynon, at community college ikke var højt anset. 'Det plantede virkelig et grimt frø i mit sind,' sagde han. 'Men kort efter at jeg kom hertil, indså jeg, at alt det stigmatisering er falsk. Her er det primære fokus på os. Vi bliver alle sammen taget rigtig godt af.' Han planlægger at flytte snart. 'Jeg sigter så højt som muligt.'