Over hele Amerika er eleverne tilbage i skolen. Det virker - men det er mærkeligt.

Over hele Amerika er eleverne tilbage i skolen. Det virker - men det er mærkeligt.

En nylig formiddag i oktober fejede samfundsfagslærer Randy Martin sit lange hår tilbage, justerede sin maske og stillede et spørgsmål til de rumfulde maskerede ottendeklasser, der stod over for ham i et klasseværelse gemt ved foden af ​​New Mexicos Sandia-bjerge.

'Hvem,' sagde han, 'synes det er værd at være tilbage på personlig skole?'

Seksten hænder skød op: Størstedelen af ​​Martins 25-personers klasse på Desert Ridge Middle School i Albuquerque. Klassen indledte derefter en langvarig diskussion om fordelene ved mursten og mørtel vs. virtuel skolegang - par for kurset på en 'moderne mandag', en dag, som Martin altid sætter af til at debattere aktuelle begivenheder.

Forældre og lærere: Fortæl The Post, hvordan det går med tilbagevenden til skolen

I det øjeblik virkede Martin og hans mellemskoleelever overbeviste om, at verden af ​​virtuel læring var en verden, de havde efterladt. Og for langt de fleste amerikanske skolebørn i dette usædvanlige akademiske år er det sandt - i hvert fald for nu.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Mere end en måned inde i skoleåret 2021-2022 - på trods af en stigning i tilfælde af coronavirus og bitre politiske kampe om vaccine- og maskemandater - er de fleste amerikanske skolebørn tilbage i klasseværelset. Og selvom de politiske kampe kan fortsætte, ser det ud til, at eleverne er der for at blive.

Sidste måned vidnede undervisningsminister Miguel Cardona før kongressen, at 96 procent af de offentlige skoler er genåbnet for personlig instruktion. Og den første uge i oktober oplevede det mindste antal skolelukninger på grund af coronavirus-udbrud - 38 - siden skoleåret begyndte, ifølge Burbio, et datasporingsfirma. Mange skoledistrikter - herunder for eksempel Virginias største system, Fairfax County Public Schools - kræver, at alle elever deltager i undervisningen ansigt til ansigt, medmindre de kan bevise et medicinsk behov for hjemmeundervisning. Og på steder, hvor skoler tilbyder virtuelle programmer, vælger de fleste familier ikke desto mindre læring ansigt til ansigt. I alt sidder mere end 50 millioner børn i klasseværelser, mange af dem for første gang i 18 måneder.

'Sikkerhed var vejen tilbage, og sikkerhed er måden at blive i,' sagde Randi Weingarten, præsident for American Federation of Teachers. Weingarten sagde, at hun har besøgt mere end 40 skoler i 20 stater siden det akademiske år begyndte for at tjekke, hvordan det går.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'På skole efter skole, som jeg har været i, har jeg set børn bære masker religiøst, folk forsøger at sikre sig, at afstandsreglerne virker, ventilationssystemer blive forbedret,' sagde Weingarten. 'Overvejende vil folk gerne i skole.'

Med alle de sikkerhedsforanstaltninger, er det ikke helt den triumferende tilbage til skolen, som pædagogerne drømte om sidste år og planlagde hen over sommeren. Stigningen af ​​delta-varianten af ​​coronavirus, kombineret med den fortsatte utilgængelighed af vaccinen for børn under 12, afsluttede håbet om en tilbagevenden til den præ-pandemiske version af en normal skoledag.

Intense ideologiske kampe om, hvad og hvordan pædagoger skal undervise om race, racisme og amerikansk historie, har yderligere kompliceret tilbagevenden til skolen. Republikansk ledede lovgivende forsamlinger i mindst fem stater vedtog love i løbet af sommeren, der begrænser, hvad lærere kan sige om race i klasseværelset, og lovgiverne i yderligere 17 stater overvejer lignende lovforslag, ifølge en NBC News-opgørelse.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Kampene om skolemaske, vaccinemandater og hvad og hvordan pædagoger skal undervise om race, racisme og amerikansk historie har yderligere kompliceret tilbagevenden til skolen. Og konflikten om sikkerhedsforanstaltninger vil næppe ende snart, nu hvor skolesystemer mange steder overvejer at udvide deres vaccinekrav fra personale til elever over 12 - en foranstaltning, Californien vedtog i denne måned, hvilket gør det til den første stat, der gør det.

Også forstyrrende for læring, siger forældre og pædagoger, er karantæne. Siden skolestart er hundredtusindvis af elever og skoleansatte over hele landet blevet tvunget til at gå i en- eller to-ugers karantæneperioder efter at være kommet i kontakt med børn eller ansatte, der er testet positive for virussen. Den seneste føderal vejledning anbefaler, at uvaccinerede personer sætter karantæne i hjemmet i 14 dage efter eksponering, men tillader vaccinerede personer at vende tilbage til skolen, så snart de modtager en negativ coronavirus-test.

Deltavariant stresstests tilbage-til-skole-planer

I Washington-regionen kom titusindvis af børn og lærere i karantæne i løbet af den første skolemåned, inklusive hele sjette klasse på én D.C.-skole. Montgomery County Public Schools, Marylands største skoledistrikt, sendte mere end 5.000 elever i karantæne på kun fem ugers undervisning.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I starten klagede mange forældre over, at deres skoler ikke havde gjort meget for at forberede sig på at uddanne elever i karantæne. Som svar udrullede embedsmænd programmer, hvor isolerende børn kan se livestreams af deres klasser på Zoom. Alligevel forbliver nogle familier utilfredse med denne online-opsætning, som i mange tilfælde ikke tillader elever i karantæne at deltage i undervisningen.

Martin, lærer i samfundsfag, sagde, at det har været en udfordring at sikre, at isolerende elever ikke også kommer bagud i Albuquerque. Hans distrikt, Albuquerque Public Schools, kræver, at alle, der er udsat for virussen, bliver hjemme i 10 dage. En talskvinde for distriktet, som tilmelder omkring 74.500, sagde, at omkring 1.000 studerende og ansatte er testet positive for virussen siden juli.

På Desert Ridge Middle har omkring 30 elever måttet i karantæne, siden skolen begyndte, sagde embedsmænd. Fem af dem var i Martins klasse - hvilket tvang læreren til at læne sig kraftigt op af Google Classroom, en online læringsplatform.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Det var ikke nemt. 'Men jeg er overbevist om,' sagde Martin, 'at det er absolut muligt at komme igennem året.'

Dan Domenech, administrerende direktør for AASA, skoleinspektørforeningen, sagde, at han hører en lignende beslutning om at holde klasseværelserne åbne, når han taler med lærere, rektorer og forstandere over hele landet. Men han advarede om, at undervisere ikke kan tabe andre truende problemer af syne - såsom at adressere den gabende racemæssige og socioøkonomiske præstationskløft, der blev drastisk udvidet under online-læring.

'Sammenlignet med sidste år? Absolut en succes,” sagde Domenech om skoleåret indtil videre. 'I forhold til hvad vi ville kvalificere som 'normalt'? Stadig et problem, og det kommer til at være et problem i den bedste del af dette år.'

Tidlig snubler

Hikken dette efterår er kommet på alle områder af skolelivet, fra den daglige busrute, til klasseværelset, til hvordan elever og lærere indtager måltider.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I starten af ​​året kæmpede mange distrikter for at finde nok buschauffører, cafeteriaarbejdere og lærervikarer. Disse stillinger, typisk besat af deltidsansatte, indebærer ofte lavere løn såvel som usædvanlige, uforudsigelige timer. Mange medarbejdere i denne kategori sagde op eller undlod at møde på arbejde i efteråret, nogle afskrækket af frygt for virussen eller andre steder af frygt for et vaccinemandat.

Skoledistrikter kæmpede efter alternativer. Embedsmænd i Philadelphia tilbød forældre 300 dollars om måneden for at køre deres børn i skole, mens New York begyndte at søge om kørekort til bus. I Massachusetts kaldte guvernør Charlie Baker (R) Nationalgarden til at køre børn i skole.

Velkommen tilbage til skolen. Din nye chauffør er iført trætheder.

I Kansas City, Mo. betød mangel på buschauffører, at elever på Crossroads Preparatory Academy – en af ​​byens 20  offentlige charterskoler – blev efterladt strandet i det tidlige efterår. Selvom skolen lukker ud klokken 14.45, ventede nogle Korsvejsforberedende elever ofte til klokken 17.30. for busser at nå frem og tage dem hjem, sagde rektor Kirsten Brown-Persley.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

'Forældre blev så frustrerede,' sagde Brown-Persley. 'De ville ringe til mig og brokke sig over, at deres børn kom hjem så sent.'

Det nærliggende Kansas City School District stod over for lignende busproblemer på sine 33 skoler, sagde en talskvinde, og det samme gjorde Raytown School District, hvor administratorer på et tidspunkt sendte en e-mail til familier, hvor de advarede om, at skolebussen muligvis ikke dukkede op.

Bemandingskløfterne skrumpede ind og lukkede derefter, efter Kansas City-områdets skoleembedsmænd hævede buschaufførens løn nogle steder til $18 i timen. Fra oktober kører busruter til tiden for de fleste charter- og offentlige systemer i området, sagde embedsmænd.

Men når først eleverne kommer til skolen, opstår der nye problemer.

Skolens cafeterier mangler al slags mad, inklusive frugt, kylling i tern og pakkede chips , da pandemien fortsætter med at forstyrre globale forsyningskæder. Derudover må elever og lærere kæmpe med ekstra sikkerhedsrestriktioner, da de skal fjerne deres masker for at spise.

Dette har ført til en bizar madoplevelse. Studerende gumler bag plexiglas eller på tildelte pladser, nogle gange mens de er underlagt en ikke-tale-regel, der har til formål at minimere spredning af kim gennem luften. På en skole i landets hovedstad meldte forældre sig frivilligt til at se børn under måltiderne, bare så børnene kunne spise udenfor.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

På Crossroads Preparatory i downtown Kansas City hjælper medarbejdere nogle gange sælgere med at distribuere madpakker eller madpakker på 10 forskellige steder i den fem-etagers bygning. Lærerne opgiver derefter deres frokostperioder for at overvåge eleverne, mens de spiser.

Victoria Bagalwa, en 15-årig andenstuderende på skolen, sagde, at hun godt kan lide at have lærere i nærheden under frokosten, der er tilgængelige for afslappede samtaler. Det er en forfriskende ændring fra det seneste halvandet år, sagde hun, hvor undervisningen var online, og lærerne blev reduceret til pixelerede rektangler på en skærm.

Alligevel har Bagalwa det dårligt.

'Det er meningen, at læreren skal holde en pause,' sagde Bagalwa. 'Du føler dig som en byrde for dem.'

Kristin Pfeiffer, der underviser i geometri og algebra på Crossroads Preparatory, sagde, at året har været mentalt og fysisk belastende. Ofte har hun været nødt til at træde til og lede andre læreres klasser, fordi de er sygemeldte, sagde hun. Det har betydet, at hun har arbejdet igennem sin planlægningsperiode, den tid hun skal bruge til at bedømme opgaver og forberede lektioner.

Normalt ville en vikar påtage sig det ansvar, men skolen har kæmpet med at ansætte såvel vikarer som buschauffører.

'Det er ikke at hjælpe, der er svært,' sagde Pfeiffer. »Det er at ’være på’ 100 procent af tiden for børnene. Det er, at du ikke har 10 minutter til dig selv.'

Crossroads Preparatory hævede for nylig sin løn for erstatninger fra $100 til $120 om dagen. Og ændringen ser ud til at hjælpe.

'Vi får dem besat fra sidste uge,' sagde Brown-Persley om vikarstillingerne. 'Vi holder vejret og håber, det bliver ved.'

'Børn - de forstår det'

Maurice Barker, 10, sagde, at tiden flyder anderledes i år på hans folkeskole i Middletown, Conn.

For det meste af tredje og fjerde klasse lærte Maurice, ligesom det store flertal af Middletowns omkring 4.500 folkeskoleelever, online. Dagen kravlede forbi, sagde han, da han håndterede internetafbrydelser.

Nu, hvor jeg lærer personligt på Bielefield Elementary School, 'føles det meget hurtigere,' sagde han. 'Tiden går hurtigere.'

Maurice elsker sin nyfundne evne til at gå ind i biblioteket i sit klasseværelse i femte klasse, hente en bog og sætte sig ned for at læse den - lige der. Det var ikke muligt på Zoom, sagde Barker, hvis nuværende yndlingsbog er James Rallisons 'The Odd 1s Out.'

Barker, som alle Middletown-elever, skal holde sin maske på undtagen i frikvarterer og fysisk træning, mens han spiser, eller når han spiller et blæseinstrument i musiktimerne. Han kan ikke lide det, sagde han, men han er villig til at bære masken, fordi den vil holde ham sikker.

Bielefield-rektor Kristie Bourdoulous sagde, at året har budt på udfordringer - herunder at vænne alle til daglige temperaturkontrol og sikre, at eleverne er placeret langt nok fra hinanden i klasseværelserne. Men hendes skoles sikkerhedsforanstaltninger virker, sagde hun. Middletown skolesystem har set kun 26 elever og seks ansatte testet positive for virussen siden skolen startede, mens 69 elever og syv ansatte er trådt i karantæne.

”Eleverne, vil jeg sige, har tilpasset sig. Personalet har tilpasset sig,' sagde Bourdoulous. 'Alle vores børn kom tilbage. De er her og glade.'

Middletown er et af mange steder, hvor forholdsregler såsom krav til skolemasker vakte lidt irritation og ikke forårsagede rynker under genåbningen. Men det samme gælder ikke for flere stater i Syden, hvor republikansk-dominerede lovgivere forsøgte at forhindre skoler i at håndhæve maskemandater ved at true med bøder eller et fald i statsstøtte.

'Du kan se en fortælling om to lande i skolegenåbninger,' sagde Weingarten fra lærerforbundet. ”Man ser forpligtelsen til sikkerhed i nord og vest. I syd er det, du har set, en ideologisk kamp.'

To skoledistrikter og to radikalt forskellige tilgange til at håndtere pandemien

South Carolina er en af ​​de stater, hvor kampen raser hårdest. Forud for skoleåret vedtog lovgiveren et budgetforbehold, der hævdede, at ingen statslige midler kunne bruges til at håndhæve maskemandater, mens guvernør Henry McMaster (R) fordømte ansigtsbeklædning i skolerne.

Men inden for et par uger efter, at skolerne genåbnede, var mange nødt til at lukke igen på grund af høje infektionsrater og karantænetal - hvilket illustrerer et nyligt fund fra Centers for Disease Control and Prevention, at pædiatriske virustilfælde steg hurtigere i amter uden krav til skolemasker. I slutningen af ​​september omstødte en føderal dommer South Carolinas forbud mod maskemandater.

Kort efter begyndte det næststørste skolesystem i South Carolina, Charleston County School District, at kræve masker til elever og ansatte. Siden starten af ​​året havde distriktet - som tilmelder omkring 48.000, hvoraf 99 procent lærer personligt - set mere end 8.000 studerende og ansatte gå i karantæne. Fra den første uge i oktober var tallet nede på omkring 500.

Millibeth Currie, en naturfagslærer i syvende klasse ved Charleston Countys Moultrie Middle School, sagde, at hun har set 'meget fjendtlighed blandt vores forældre med maske-tinget', som har været svært at tage. Superintendent Gerrita Postlewait sagde, at følelserne har kørt højt i hendes distrikt, hvilket får lærere og skoleansatte til at 'blive mål for de frustrationer, folk føler.'

Currie sagde, at hendes interaktioner med studerende har holdt hende op gennem et par vanskelige uger. Mange børn har spurgt hende, hvorfor de skal have masker på i skolen igen. Men da hun forklarer, at masker er nødvendige for at holde dem til at lære personligt, lyser deres 'øjne op,' sagde hun.

'De siger, 'Åh ja, jeg gjorde det forfærdeligt, da jeg blev hjemme'', sagde Currie. 'Børn - de forstår det.'

Blandt de elever, der har taget imod masker, er Sophie Compton, 11, som går i folkeskolen i Charleston.

Sophie sagde, at hun elsker at være i skole i år og føler sig tryg der. At bære en maske generer hende ikke.

Alligevel dagdrømmer sjette klasse nogle gange om, hvordan skolen var før pandemien, dengang hun gik i fjerde klasse.

“Nogle gange spørger jeg bare mig selv: ‘Hvornår slutter det?’ ” sagde Sophie. »Jeg ved, at det ender engang. Men bare ikke lige nu.'

Rettelse: En tidligere version af denne historie sagde forkert, at South Carolinas højesteret erklærede maskemandater forfatningsmæssige i slutningen af ​​september. En føderal dommer i South Carolina omstødte statens forbud mod maskemandater. Også en tidligere version af denne historie sagde, at det i øjeblikket er skoleåret 2020-2021. Det er skoleåret 2021-2022. Artiklen er blevet rettet.

Natanson rapporterede fra D.C.,
Mueller fra Kansas City, Mo., og Burkholder fra Middletown, Conn. Ben Ikenson i Albuquerque og Stephanie Hunt i Charleston, S.C., bidrog til denne rapport.